The Taino Smokehouse Prime restaurant hosted a dining experience with Chef Raul Rivera on Saturday, Nov. 19. David Matos, Record-Journal

Guest chef hosts dining experience to remember at Taino in Meriden  

Chef invitado organiza experiencia gastronómica memorable en el reataurante Taíno, en Meriden


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Chef invitado organiza experiencia gastronómica memorable en el reataurante Taíno, en Meriden

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MERIDEN — Chef Raul Rivera recently took over the Taino Smokehouse Prime restaurant for an evening of authentic Puerto Rican cuisine,  live music and dancers.

Through the name of “Jiboricua” the chef with Puerto Rican ancestry is “trying to recreate dishes that in the past were very important to everybody in Puerto Rico,” said Rivera, who lived in Puerto Rico for 32 years.

For him, authentic Puerto Rican food can be reimagined in a fine dining experience, which is what he aimed to do at the event and with the Jiboricua name. The term “Boricua” refers to a person who either was born in Puerto Rico or is of Puerto Rican descent.

“It could be something like a fine dining experience in a restaurant like this. It doesn’t have to be an eatery or catering or just the empanadas and stuff like that. We could do empanadas but we could do it in a version that the people who are eating it understand that it's hard work,” Rivera explained.

Rivera was born in the Bronx, New York but was raised in Puerto Rico after his parents decided to move back to the island.

The chef got some experience as a culinary instructor in Puerto Rico. Eventually, he moved to Connecticut where he continued his love for the food and the hospitality industry while working at corporate restaurants, fine dining and in management. 

He got into cooking because he “was surrounded by cooks” growing up. “My mom was an excellent cook. So we would have really nice meals in my house,” he remembered.

‘86 on the rice and beans’

Rivera said the event is based on his book that comes out next year called “86 on the Rice and Beans.” The slang term “86” is commonly used when an item or ingredient in a food establishment is no longer available. 

Rivera explained the recipes one could expect to see in his book include “stuff that our grandmas used to do in a more refined way.”

Dinner and a show

Alongside the exclusive dining experience at Taino Smokehouse Prime restaurant on Nov. 19  was live music and a performance by Afro Caribbean dancers. 

“There wouldn't be food in Puerto Rico without our music,” Rivera said. “So my food comes attached to music. (At the dinner) we’re going to introduce Afro Caribbean culture, which is us 100%. We’re all Jiboricuas. Africans, Tainos. I want to make sure that our people know that all of us matter.”

The menu at the event included deconstructed sancocho soup and a sampler that included pork in two ways: pork tender loin kabob and pernil style pork, both with a guava and rum barbecue sauce.

The guests were offered a palate cleanser that consisted of a limber de piña colada that was turned into a granita for the main course. Attendees then enjoyed a cod loin accompanied by a Spanish entomatado sauce, served with a funje de yuca. For dessert, guests enjoyed a mazamorra, which is a traditional corn and coconut custard.

Kevin McFadden, who attended the event, described the food as “excellent.” 

“I’m here to support Raul and his family,” McFadden said. “I’ve known him for over 15 years and they’re just beautiful people. When he contacted me to come here with no questions asked I showed up to support him.”

Katie Somerville, who also came out to support Raul, said the first course was “amazing” and she “wanted to learn more about the Puerto Rican culture.”

A helping hand

In the kitchen, chefs Mariel Carrasco and her husband and Rivera’s best friend, Dario Torres, came to Meriden from the Culinary Vegetable Institute at The Chef’s Garden in Milan, Ohio to help make Rivera’s recipes come to life. 

“Dario and Mariel are definitely both of my right hands here,” Rivera said. “We have a really long history. I was a culinary instructor in Puerto Rico many years ago and Dario was one of my first students out of high school. And we’ve kept in touch. We’re really good friends now. Basically, we’re family.”

Rivera’s wife, Lizy Perez and their children Paula, Ericka, Sara, Daniris and Daniel Rivera, also attended the event to help. Perez was in charge of the dining room alongside the owner of Taino Smokehouse Prime, Chris Szewczyk. 

His children came from Puerto Rico to support their father.

“I will say that I won the lottery without having to buy a ticket because I was born in Puerto Rico,” Paula Rivera said. “Notice I am switching between the languages … language is not limited to verbal speech. Language can be body language. But there’s universal ones like love, food and music.”


MERIDEN — El chef Raúl Rivera se hizo cargo, recientemente, del restaurante Taino Smokehouse Prime para brindar una velada de cocina auténtica puertorriqueña, música en vivo y bailarines.

Bajo el nombre “Jiboricua”, el chef de ascendencia puertorriqueña está “tratando de recrear platos que en el pasado eran muy importantes para todos en Puerto Rico”, dijo Rivera, quien vivió en Puerto Rico durante 32 años.

Para él, la auténtica comida puertorriqueña se puede reinventar en una experiencia gastronómica fina, que es lo que pretendía hacer en el evento y con el nombre de Jiboricua. El término “boricua” se refiere a una persona que nació en Puerto Rico o es descendiente de puertorriqueños.

“Podría ser algo así como una excelente experiencia culinaria en un restaurante como este. No tiene que ser una cafetería o catering o solo las empanadas y cosas así. Podríamos hacer empanadas, pero podríamos hacerlo en una versión que la gente que las está comiendo entienda que es un trabajo duro”, explicó Rivera.

Rivera nació en el Bronx, Nueva York, pero se crió en Puerto Rico después de que sus padres decidieron regresar a la isla.

El chef obtuvo algo de experiencia como instructor culinario en Puerto Rico. Eventualmente, se mudó a Connecticut donde continuó con su amor por la industria de la comida y la hospitalidad mientras trabajaba en restaurantes corporativos, restaurantes elegantes y en cargos administrativos.

Rivera se dedicó a la cocina porque “estaba rodeado de cocineros” mientras crecía. “Mi mamá era una excelente cocinera. Entonces teníamos comidas muy ricas en mi casa”, recordó.

”86 on the rice and beans”

Rivera dijo que el evento se basa en su libro que sale el próximo año llamado “86 on the Rice and Beans”. El término “86” se usa comúnmente en la industria de alimentos cuando un artículo o ingrediente ya no está disponible en un establecimiento de comida.

Rivera explicó que las recetas que el lector podría esperar ver en su libro incluyen “cosas que nuestras abuelas solían hacer de una manera más refinada”.

Cena y espectáculo

Junto con la experiencia gastronómica exclusiva en el restaurante Taino Smokehouse Prime, el sábado, 19 de noviembre, hubo música en vivo y una actuación de bailarines afrocaribeños.

“No habría comida en Puerto Rico sin nuestra música”, dijo Rivera. “Así que mi comida viene unida a la música. (En la cena) vamos a presentar la cultura afrocaribeña, que somos 100 por ciento nosotros. Todos somos Jiboricuas, africanos, taínos. Quiero asegurarme de que nuestra gente sepa que todos somos importantes”.

El menú del evento incluyó sopa de sancocho deconstruida y una muestra que incluyó carne de cerdo de dos formas: brocheta de lomo tierno y cerdo estilo pernil, ambas con salsa barbacoa de guayaba y ron.

A los invitados se les ofreció un limpiador de paladar que consistió en un limber de piña colada el cual se transformó en un granizado para el plato fuerte. A continuación, los asistentes disfrutaron de un lomo de bacalao acompañado de una salsa española de entomatado, servido con un funge de yuca. Para el postre, los invitados disfrutaron de una mazamorra, que es una crema tradicional de maíz y coco.

Kevin McFadden, quien asistió al evento, describió la comida como “excelente”.

“Estoy aquí para apoyar a Raúl y su familia”, dijo McFadden. “Lo conozco desde hace más de 15 años y son personas hermosas. Cuando me contactó para que viniera aquí sin hacer preguntas, me presenté para apoyarlo”.

Katie Somerville, quien también salió a apoyar a Raúl, dijo que el primer curso fue “increíble” y que “quería aprender más sobre la cultura puertorriqueña”.

Manos que ayudan

En la cocina, los chefs Mariel Carrasco y su esposo y el mejor amigo de Rivera, Dario Torres, llegaron a Meriden desde el Culinary Vegetable Institute en The Chef's Garden en Milan, Ohio, para ayudar a que las recetas de Rivera cobraran vida.

“Dario y Mariel definitivamente son mis dos manos derechas aquí”, dijo Rivera. “Tenemos una historia muy larga. Fui instructor culinario en Puerto Rico hace muchos años y Darío fue uno de mis primeros alumnos al salir de la escuela secundaria. Y nos hemos mantenido en contacto. Somos muy buenos amigos ahora. Básicamente, somos familia”.

La esposa de Rivera, Lizy Pérez y sus hijos Paula, Ericka, Sara, Daniris y Daniel Rivera, también asistieron al evento para ayudar. Pérez estuvo a cargo del comedor junto con el propietario de Taino Smokehouse Prime, Chris Szewczyk.

Sus hijos vinieron de Puerto Rico para apoyar a su padre.

“Diré que me gané la lotería sin tener que comprar boleto porque nací en Puerto Rico”, dijo Paula Rivera. “Observe que estoy cambiando entre los idiomas... el idioma no se limita al habla verbal. El lenguaje puede ser lenguaje corporal. Pero hay universales como el amor, la comida y la música”.


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