Ask the Expert - Vaccine and COVID-19 variants



Question – How concerned should we be with the circulation of the variants from the U.K. South Africa and Brazil? Are the vaccines effective against these variants?

Answer from Dr. Virginia Bieluch, Hartford Healthcare’s Central Region Chief of Infectious Disease –

When viruses copy themselves they sometimes make mistakes, which can result in changes to the genetic code of the virus. If this change provides the virus with an advantage, such as spreading more readily from person to person, viruses with this new property can become the predominant virus circulating in a community and can spread to new areas when people travel.  Multiple variants of the virus that causes COVID-19 have arisen in various areas of the world and are spreading.  Among the variants are the B.1.1.7 variant (United Kingdom), B.1.351 (South Africa) and P.1 (Brazil).  All of these variants have now been identified in the United State. These variants spread from person to person more readily.  

There are currently 3 vaccines available in the United States and all 3 are expected to generate protection against these variants. The vaccines may be less effective against these variants, but these vaccines are highly effective against the virus that causes COVID-19 so we continue to expect protection against these variants. The Johnson & Johnson vaccine was studied in South Africa and Brazil where the B.1.351 and P.1 variants were widely circulating and the vaccine demonstrated efficacy. We don't have direct evidence of the efficacy of the Pfizer and Moderna vaccines against these virus variants, but scientists are studying how well serum from people who have been vaccinated with these two vaccines neutralizes the variants in the laboratory.

The keys to controlling spread of these variants are vaccination and following the public health measures suggested to prevent person-to-person spread, such as wearing masks and avoiding crowds and poorly ventilated areas. The virus that causes COVID-19 will continue to develop variants as long as it spreads from person to person.  The public health measures to prevent person to person spread of COVID-19 will be effective to prevent spread of these variants while we wait for enough people to be vaccinated.  You should not panic about these variants, but you should continue to try to avoid COVID-19 and get vaccinated when it is your turn. We are all looking forward to returning to a sense of normalcy, but this will only be possible once we do our part to prevent the virus that causes COVID-19 from finding new hosts in which to replicate.



¿Cuán preocupado/a debo estar con la circulación de las variantes del R.U., Sudáfrica y Brasil? ¿Las vacunas son eficaces contra estas variantes?

Cuando los virus se copian, a veces cometen errores, lo cual puede resultar en cambios al código genético del virus. Si este cambio le da una ventaja al virus, como regarse más fácilmente de persona a persona, los virus con esta nueva propiedad se pueden convertir en el virus más común circulando en la comunidad y se puede regar a nuevas áreas cuando las personas viajan. Múltiples variantes del virus que causa el COVID-19 se han presentado en varios lugares del mundo y se están regando. Entre las variantes está la variante B.1.1.7 (Reino Unido), la B.1.351 (Sudáfrica) y la P.1 (Brasil). Todas estas variantes ya se han identificado en los Estados Unidos. Estas variantes de riegan de persona a persona más fácilmente.

Actualmente hay 3 vacunas disponibles en los Estados Unidos y se espera que las 3 creen protección contra estas variantes. Las vacunas pueden ser menos eficaces contra estas variantes, pero estas vacunas son muy eficaces contra el virus que causa el COVID-19 así que continuamos esperando que provean protección contra estas variantes. La vacuna de Johnson & Johnson fue estudiada en Sudáfrica y Brasil donde la variante B.1.351 y la P.1 estaban circulando ampliamente y la vacuna demostró eficacia. No tenemos evidencia directa de la eficacia contra estas variantes del virus de las vacunas Pfizer y Moderna, pero los científicos están estudiando cuán eficaz es el suero de personas que han sido vacunadas con estas dos vacunas para neutralizar estas variantes en el laboratorio.

La clave para controlar la propagación de estas variantes es la vacunación y el seguir las medidas de salud pública para prevenir que se riegue de persona a persona, tal como usar máscaras y evitar grandes grupos de personas y áreas con poca ventilación. El virus que causa el COVID-19 continuará desarrollando variantes mientras se siga regando de persona a persona. Las medidas de salud pública para prevenir que se riegue el COVID-19 de persona a persona serán eficaces para prevenir que se rieguen estas variantes en lo que esperamos que se vacunen suficientes personas. No debe sentir pánico acerca de estas variantes, pero si debe continuar evitando el COVID-19 y se debe vacunar cuando llegue su turno. Todos estamos ansiosos de regresar a la normalidad, pero esto solo será posible cuando hagamos nuestra parte para prevenir que el virus que causa el COVID-19 consiga nuevas personas donde se pueda copiar.

Dra. Virginia Bieluch, Jefa de Enfermedades Contagiosas, Región Central del Hartford HealthCare

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