Meriden police take pride in reflecting community

Oficiales de la policía de Meriden sienten orgullo al reflejar la comunidad

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MERIDEN — With 36.6% of the city’s residents identifying themselves as Latino, according to the 2020 U.S. Census, the Meriden Police Department takes pride in having similar percentages in its ranks to reflect the diversity of the community.

“Obviously, there’s always different cultural beliefs, different languages and people come from different countries and backgrounds, so they have different experiences with law enforcement,” said Police Chief Roberto Rosado. “I think it’s important to kind of have a similar demographic picture at the police department.”

Within the local agency, 18 officers are Hispanic, 10 are African American and 15 are women. Overall, 25% of the department comes from a diverse cultural background, Rosado pointed out.

In addition, multiple employees of the department are bilingual, speaking languages like Italian, Polish, Spanish and Portuguese, said Michael Cardona, Meriden’s deputy mayor and chair of the City Council Public Safety Committee. Rosado said there are seven languages currently spoken at the Meriden Police Department.

“Language can be a significant barrier if there’s an inability to communicate,” he noted.

Rosado said it’s crucial to have a diverse police department so that residents feel comfortable enough to speak with the police who serve their community and feel secure enough to come to police in difficult situations.

“The most important thing is it builds relationships in the community because it does build trust and respect,” Rosado said.

Culturally sensitive police force

Jorge X. Camacho, policy director of the Justice Collaboratory at Yale Law School, said a diverse police department can refine the performance of police officers in local communities.

“Having a culturally sensitive police force can really improve outcomes for a service and for a population generally,” Camacho explained. “And it can also just make it seem as if you know the police really are there to serve the community, and they’re better equipped to serve the community.”

A 2021 study, published in Science.org showed significant reductions in the use of force and discretionary arrests with the advancement of racial and gender diversity in the Chicago Police Department, Camacho said.

He added that officers who speak a second language can benefit where bilingualism is more prevalent in communities like the Latino community.

“It’s hard for you to serve someone who you can’t communicate clearly with,” Camacho said. “And if you’re dealing with a population whose primary language is something other than English, it could be hard to communicate with them if you don’t speak whatever language they speak.”

Working on diversity

Meriden Police Lt. Darrin McKay said the agency prides itself on having a diverse group of officers within the department.

Diversity is “critical to any community because the department is a handful of people working in a large community that’s represented by all different kinds of races and cultures,” McKay said.

Cardona said the chief made significant efforts to increase the levels of diversity when hiring staff.

During Hispanic Heritage Month, the department used social media posts on its Facebook and Instagram accounts to spotlight Hispanic officers.

“We got a lot of great feedback on that,” McKay recalled.

Diversity comes with caution

Although diversity in law enforcement has its benefits, the practice can come with setbacks in some more extreme cases, said Camacho, who has taught policing and law, and policy clinic.

“I think that the question of diversity has been really simplified in ways that I think can actually be harmful,” he added. “So, for example, you know, you’ll hear many people talk about how you need to have a more diverse police force because otherwise policing will become more abusive … There’s some evidence to indicate that that could be the case. But that’s not necessarily the case.”

For example, according to a 2016 Justice Department Report, the Baltimore Police Department had engaged in a pattern or practice of: conducting stops and arrests without meeting the requirements of the Fourth Amendment; focused enforcement strategies on African Americans, leading to severe and unjustified racial disparities in violation of Title VI of the Civil Rights Act and the Safe Streets Act; use of unreasonable force in violation of the Fourth Amendment, among other practices.

Using the Baltimore Police Department as an example, Camacho explained that despite its police force being majority Black in a city where 62% of its population is Black, “the perception of abuse still kind of persists.”

“So you know the issue is not as simple as saying, ‘we need to have a more diverse police department, and once we do, then all will be cured,’ because that hasn’t necessarily borne out in many places,” Camacho said.

Camacho also mentioned that although diversity in law enforcement is complex, there is value for having officers who are representative of the communities they serve.

“I think that there is a lot of merit to arguing in favor of having culturally sensitive police officers, linguistically sensitive police officers, those police officers who know their communities,” Camacho said. “You know, a good way to know your community is to be a part of that community.”

Involvement in community

The professor in policing and law explained that police departments across the country can strengthen their relationship with their city by increasing their presence within the community.

“One way that many police departments have strived to improve their presence in the communities is by having their police officers walk patrols in communities to actually get out of their cars, knock on doors, introduce themselves and to be persistent about it too,” Camacho said. “You know, talk to kids in the playground, talk to homeowners in their neighborhoods, talk to business owners, hand out business cards, like really get to know people on a by-name basis.”

He said this method has proven effective in communities, especially with individuals who have historically been resistant to having any kind of relationship with police officers.

Rosado also said the Meriden Police Department created a diverse recruitment team of officers within the department that attend more events in the community to recruit.

“These practices certainly help incorporate diversity,” Rosado said.


MERIDEN - Ya que el 36.6 por ciento de los residentes de la ciudad se identifican como latinos, según el Censo de los Estados Unidos del 2020, el Departamento de Policía de Meriden se siente orgulloso de tener porcentajes similares en sus rangos para así reflejar la diversidad de la comunidad.

“Obviamente, siempre hay diferencias en las costumbres culturales, diferentes idiomas y personas que provienen de diferentes países y entornos, así que tienen experiencias diferentes con la agencia policíaca”, dijo Roberto Rosado, jefe de Policía. “Creo que es importante tener un cuadro demográfico similar en el departamento de la policía”.

Dentro de la agencia local, 18 oficiales son hispanos, 10 son afroamericanos y 15 son mujeres. En general, el 25 por ciento del departamento proviene de orígenes culturales diversos, señaló Rosado.

Adicionalmente, varios empleados del departamento son bilingües, hablando idiomas tales como italiano, polaco, español y portuguese, dijo Michael Cardona, teniente de alcalde de Meriden y presidente del Comite de Seguridad Pública del Ayuntamiento de la Ciudad. Rosado comentó que actualmente, se hablan siete idiomas en el Departamento de Policía de Meriden. 

“El lenguaje puede ser una barrera significativa si es imposible comunicarse”, señaló.

Rosado dijo que es vital tener un departamento de policía diverso para que los residentes se sientan lo suficientemente cómodos para hablar con los oficiales que sirven a la comunidad y que se sientan lo suficientemente seguros para acudir a los policías en situaciones difíciles.

“Lo más importante es crear relaciones en la comunidad porque eso crea confianza y respeto”, dijo Rosado.

Fuerza policial culturalmente sensible

Jorge X. Camacho, director de política del Justice Collaboratory en Yale Law School, comentó que un departamento de policía diverso puede refinar el rendimiento de los oficiales de policía en las comunidades locales.

“El tener una fuerza policial culturalmente sensible puede mejorar los resultados del servicio y de la población en general”, explicó Camacho. “También puede enseñarle que la policía está ahí para servir a la comunidad y que están mejor equipados para servir a la comunidad”.

Un estudio que se llevó a cabo en el 2021, el cual fue publicado en Science.org, presentó disminuciones significativas en el uso de fuerza y los arrestos voluntarios con el avance de la diversidad racial y de género en el Departamento de policía en Chicago, comentó Camacho.

Añadió que los oficiales que hablan un segundo idioma pueden beneficiarse en las comunidades donde el bilingüismo es más común, como en la comunidad latina.

“Es difícil servir a una persona con la cual no puede comunicarse claramente”, dijo Camacho. “Si está tratando con una población cuyo idioma principal es distinto al inglés, puede ser difícil comunicarse con ellos si no habla el idioma que ellos hablan”.

Trabajando a favor de la diversidad

Darrin McKay, Teniente de Policía de Meriden, dijo que la agencia se enorgullece en tener un grupo diverso de oficiales en el departamento.

La diversidad es “crítica para cualquier comunidad porque el departamento está compuesto de un pequeño grupo de personas trabajando en una gran comunidad, la cual está representada por todas clases de razas y culturas diferentes”, dijo McKay.

Cardona comentó que el jefe hizo un esfuerzo significativo para  aumentar el nivel de diversidad cuando contrató al personal.

Durante el Mes de la Herencia Hispana, el departamento usó mensajes en sus medios sociales, de Facebook, y en sus cuentas de Instagram para destacar a sus oficiales hispanos.

“Recibimos muchos buenos comentarios por eso” recordó McKay.

La diversidad avanza con cautela

Aunque la diversidad en las fuerzas policiales tiene sus beneficios, la práctica puede traer contratiempos en algunos casos más extremos, dijo Camacho, el cual ha enseñado vigilancia policial, aplicación de la ley y clínica de política. 

“Creo que la pregunta de la diversidad ha sido simplificada de manera que pienso que puede ser dañina”, añadió. “Por ejemplo, sabes, se escucha a muchas personas decir que necesitamos tener una fuerza policial más diversa porque, de otra manera, la policía se volverá más violenta… Hay alguna evidencia que indica que ese es el caso. Pero eso no necesariamente es el caso.”

Por ejemplo, según un Reporte del Departamento de Justicia de 2016, el Departamento de Policía de Baltimore se involucró en un patrón de práctica de: realizar pares y arrestos sin cumplir los requisitos de la Cuarta Enmienda, estrategias de cumplimiento enfocado en los afroamericanos, llevando a las desigualdades raciales severas e injustificadas, en violacion del Titulo VI del Acta de los Derechos Civiles y el Acta de Calles Seguras; uso de fuerza excesiva en violacion de la Cuarta Enmienda, entre otras practicas.

Usando al Departamento de policía de Baltimore como ejemplo, Camacho explicó que a pesar de que su cuerpo policial es mayormente de raza negra en una ciudad donde el 62% de su población es de raza negra, “la percepción de abuso todavía persiste”.

“Así que el problema no es tan simple como decir ‘necesitamos tener un departamento de policía más diverso, y una vez que lo hagamos, todo se curará,’ porque eso no necesariamente se ha confirmado en muchos lugares”, dijo Camacho.

Camacho también mencionó que aunque la diversidad en la fuerza policial es compleja, hay valor en tener oficiales que representan a las comunidades que sirven.

“Creo que hay muchos méritos en el argumento a favor de tener policías que sean culturalmente sensibles, policías que sean lingüísticamente sensibles, aquellos policías que conozcan a su comunidad”, dijo Camacho. “Sabes, una buena manera de conocer a su comunidad es ser parte de su comunidad”.

Participación en la comunidad

El profesor de funciones policiales y la ley, explicó que los departamentos de policía alrededor del país pueden fortalecer su relación con su ciudad al aumentar su presencia en la comunidad.

“Una manera por la cual muchos departamentos de policía han luchado por mejorar su presencia en la comunidad es haciendo que los policías caminen en las comunidades para que salgan de sus carros, toquen las puertas, se presenten, y que sean persistentes con esto”, dijo Camacho. “Que le hablen a los niños en el parque, a los dueños de hogares en el vecindario, a los propietarios de negocios, que repartan sus tarjetas, y que de verdad conozcan a las personas por nombre”.

Comentó que este método ha probado ser efectivo en las comunidades, especialmente con individuos que históricamente se han opuesto a relacionarse con los policías.

Rosado comentó que el Departamento de Policías de Meriden ha creado un equipo de reclutamiento de policías diversos dentro del departamento, los cuales asisten a más eventos en la comunidad con el propósito de recluir.

“Estas prácticas indudablemente ayudan a incorporar la diversidad”,  dijo Rosado.

 

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.


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