COVID-19 vaccines built on proven technology

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The vaccines now used to stop the spread of COVID-19 were the quickest developed in recent history, causing some people to hesitate before getting vaccinated.

But the mRNA vaccine technology used in the Pfizer-BioNTech and the Moderna vaccines has been around for more than a decade, and has been used in vaccines to fight rabies and Zika, said Dr. Sarah Banks, infectious disease specialist for Hartford HealthCare’s Central Region.

“That was a very important stepping stone that was already in place for development of the COVID-19 vaccine,” Banks said. 

Dr. Ulyessus Wu, another infectious disease specialist at Hartford HealthCare, likened the technology to car repairs. 

“The car is already made, they are simply replacing the tires,” Wu said.   

The Johnson & Johnson vaccine by contrast uses a disabled adenovirus to deliver the instructions. This adenovirus is not related to the coronavirus. It is a completely different virus. Although it can deliver the instructions on how to defeat the coronavirus, it can’t replicate in your body and will not give you a viral infection. This technology has also been used in vaccines to combat ebola and other infectious diseases.

The ability to create vaccines using the mRNA technology allows for a “cut and paste” approach once the virus sequence is identified and shared, Banks said.

Another reason for the quick rollout was the sheer number of scientists and researchers dedicating their time and efforts to finding a solution to the global pandemic, Banks said. 

“They put all of their effort into this one problem and developed a vaccine even though they have been working for a shorter period of time,” Banks said. 

The mRNA vaccines are designed to teach our cells how to make a protein — or even just a piece of a protein — that triggers an immune response inside our bodies.

That immune response, which produces antibodies, is what protects us from getting infected if the real virus enters our bodies.

The benefit of mRNA vaccines, like all vaccines, is those vaccinated gain protection without ever having to risk the serious consequences of getting sick with COVID-19, according to the Centers for Disease Control and Prevention. 

COVID-19 mRNA vaccines give instructions for our cells to make a harmless piece of what is called the “spike protein.” The spike protein is found on the surface of the virus that causes COVID-19.

First, COVID-19 mRNA vaccines are given in the upper arm muscle. Once the instructions (mRNA) are inside the immune cells, the cells use them to make the protein piece. After the protein piece is made, the cell breaks down the instructions and gets rid of them.

Next, the cell displays the protein piece on its surface. The immune system recognizes that the protein doesn’t belong there and begins building an immune response and making antibodies as it would against COVID-19.

At the end of the process, the body has learned how to protect against future infection. The benefit of mRNA vaccines, like all vaccines, is those vaccinated gain this protection without ever having to risk the serious consequences of getting sick with COVID-19, according to the CDC.

Myths, misconceptions

There are some common myths surrounding the vaccines that doctors and researchers are working to dispel.

Namely, they cannot give someone COVID-19.

mRNA vaccines do not use the live virus that causes COVID-19.

They do not affect or interact with our DNA in any way.

mRNA never enters the nucleus of the cell, which is where our DNA (genetic material) is kept.

The cell breaks down and gets rid of the mRNA soon after it is finished using the instructions.

Future mRNA vaccine technology may allow for one vaccine to provide protection for multiple diseases, thus decreasing the number of shots needed for protection against common vaccine-preventable diseases. In fact, Pfizer announced it was working on a booster that could protect against both COVID-19 and the seasonal flu. 

One difference between the COVID-19 vaccine and season flu vaccines is the influenza vaccines are developed based on a prediction of the predominate strain at the beginning of the season. In contrast, the COVID-19 vaccine was developed on the precise sequence prevalent at the time of arrival. Fortunately, it has proven effective against several identifiable variants. 

Whether this remains, depends on how often the virus is allowed to mutate in unvaccinated persons. 

Additionally, cancer research has used mRNA to trigger the immune system to target specific cancer cells.

Closely monitored

People have also questioned the lack of long term studies which may cause some vaccine hesitancy. 

But Banks and other doctors stress that the people who were involved in the clinical trials for the COVID-19 vaccines have been immunized for nearly a year. 

“The patients originally enrolled are still being followed by the companies that developed the vaccine,” Banks said. “And that’s still an ongoing process. We’re coming on a year and we haven’t seen any serious adverse events.that would warrant changing our approach.” 

She acknowledged a pause in the J&J vaccine based on concerns over reports of blood clots. But the final conclusion resulted in studies that revealed no inherent danger in the vaccine. The fact that there was a pause at the first sign of a potential risk, should give the public confidence, the monitoring system is working.

“Doctors and researchers are still collecting information as the roll out continues,” Banks said.

Doctors and researchers input data and patients input side effects into a conglomerate data system, which is then screened for patterns or potential risks.

There are no additional concerns at this point, she said.

Wu tells patients the longterm risk people should be concerned about is contracting COVID-19, becoming seriously ill or having long term effects.

“We believe in the science and in the safety,” Wu said. “It is studied constantly and continuously. “We believe in the monitoring of the process and the safety.”

Wu has learned that hesitancy occurs in clusters and the undecided are a very small group. Groups of people who want the vaccine influence like-minded friends and family members to get vaccinated. A similar occurrence happens in those who reject the vaccine over fears of microchips or government control, he said.

“A lot of this is not rooted in science,” Wu said.


Twitter: @Cconnbiz

Las vacunas para prevenir la propagación del COVID-19 que están en uso ahora son las más rápidas en haber sido desarrolladas en la historia reciente, causando que algunas personas tengan dudas acerca de vacunarse.

Pero la tecnología de las vacunas ARN mensajero que se usa en las vacunas de Pfizer-BioNTech y Moderna ha existido por más de una década, y se ha usado en las vacunas para batallar la rabia y el Zika, dijo la Dra. Sarah Banks, especialista en enfermedades infecciosas para la Región Central del Hartford HealthCare.

“Eso era un paso muy importante que ya existía para el desarrollo de la vacuna contra el COVID-19,” dijo Banks.

El Dr. Ulyessus Wu, otro especialista en enfermedades infecciosas en el Hartford HealthCare, comparó esta tecnología al arreglo de autos.

“El carro ya está hecho, solo le están cambiando las ruedas,” dijo Wu.

En comparación, la vacuna de Johnson & Johnson utiliza un adenovirus desactivado para entregar las instrucciones. Este adenovirus no está relacionado con el coronavirus. Es un virus completamente diferente. Aunque puede entregar las instrucciones de como destruir el coronavirus, no se puede replicar en su cuerpo y no le dará una infección viral. Esta tecnología también ha sido usada en vacunas para batallar ébola y otras enfermedades contagiosas.

La habilidad de crear vacunas usando la tecnología del ARN mensajero permite una estrategia de “corta y pega”, una vez que la secuencia del virus sea identificada y compartida, dijo Banks.

Otra razón por la cual fue posible el pronto lanzamiento de las vacunas fue por la gran cantidad de científicos e investigadores dedicando su tiempo y esfuerzo a conseguir una solución a la pandemia global, dijo Banks.

“Ellos pusieron todo su esfuerzo en este único problema y desarrollaron una vacuna aunque han estado trabajando por un periodo de tiempo más corto'', dijo Banks.

Las vacunas de ARN mensajero están diseñadas para enseñarle a nuestras células a crear una proteína - o solo una porción de una proteína - la cual provoca una respuesta inmune dentro de nuestros cuerpos.

Esa respuesta inmune, la cual produce anticuerpos, es la que nos protege de infección si el verdadero virus entra a nuestro cuerpo.

El beneficio de las vacunas ARN mensajero, como toda vacuna, es que aquellos que son vacunados reciben protección sin tener que arriesgarse a las serias consecuencias de enfermarse con el COVID-19, de acuerdo con el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Las vacunas de ARN mensajero de COVID-19 le dan instrucciones a nuestras células para que produzcan una porción inofensiva de lo que se llama la “proteína espicular.” La proteína espicular se encuentra en la superficie del virus que causa el COVID-19.

Primero, las vacunas de ARN mensajero de COVID-19 se administran en el músculo de la parte superior del brazo. Una vez que las instrucciones (ARN mensajero) estén dentro de las células inmunes, las células las usan para crear la porción de proteína. Después que se cree la porción de proteína, la célula destruye las instrucciones y se deshace de ellas.

Después, la célula expone la porción de proteína en su superficie. El sistema inmunológico reconoce que la proteína no pertenece allí y comienza a crear una respuesta inmune y a producir anticuerpos como lo haría contra el COVID-19.

Al final del proceso, el cuerpo ha aprendido a protegerse contra una futura infección. El beneficio de las vacunas ARN mensajero, como todas las vacunas, es que aquellos que son vacunados reciben protección sin tener que arriesgarse a las serias consecuencias de enfermarse con el COVID-19, de acuerdo con el CDC.

Mitos, ideas equivocadas

Hay varios mitos comunes sobre las vacunas que los médicos e investigadores están tratando de disipar.

Por ejemplo, no le pueden dar COVID-19 a nadie.

Las vacunas ARN mensajero no usan el virus activo que causa el COVID-19.

No afectan o interactúan con nuestro ADN de ningún modo.

El ARN mensajero nunca entra al núcleo de la célula, donde nuestro ADN (material genético) está guardado.

La célula destruye y se deshace del ARN mensajero poco después de terminar de usar las instrucciones.

En un futuro, la tecnología de la vacuna ARN mensajero puede permitir que una vacuna provea protección para múltiples enfermedades, disminuyendo la cantidad de vacunas necesarias para lograr la protección contra enfermedades comunes que se pueden evitar con vacunas. De hecho, Pfizer anunció que está trabajando en una vacuna de refuerzo que puede proteger contra el COVID-19 y la influenza estacional.

Una de las diferencias entre las vacunas del COVID-19 y las vacunas de influenza estacional es que las vacunas de influenza se desarrollan basado en el pronóstico de la cepa predominante al principio de la época. En contraste, la vacuna de COVID-19 se desarrolló en la secuencia precisa prevalente en el momento de su llegada. Afortunadamente, ha comprobado ser eficaz contra varias variantes identificables.

El que esto permanezca, dependerá de la frecuencia con la que se permita que el virus cambie en personas que no están vacunadas.

Adicionalmente, la investigación contra el cáncer ha usado el ARN mensajero para provocar que el sistema inmunológico se enfoque en ciertas células cancerosas.

Vigilado atentamente

Las personas también han cuestionado la falta de estudios de larga duración, lo cual puede causar algo de indecisión acerca de la vacuna.

Pero Banks y otros médicos insisten que las personas que estuvieron envueltas en los estudios clínicos para las vacunas de COVID-19 ya han estado inmunizadas por casi un año.

“Los pacientes que se inscribieron originalmente, todavía siguen siendo observados por las compañías que desarrollaron la vacuna'', dijo Banks. “Y eso todavía es un proceso continuo. Estamos aproximándonos a un año y todavía no hemos visto serios eventos desfavorables que justifiquen el cambio de nuestro método.”

Ella reconoció la pausa de la vacuna de J & J basada en las preocupaciones sobre reportes de coágulos de sangre. Pero la conclusión final resultó en estudios que revelaron que no había peligro inherente en la vacuna. El hecho de que hubo pausa a la primera señal de un posible riesgo debe darle confianza al público de que el sistema de control está trabajando.

“Los médicos e investigadores todavía están recolectando información mientras continúa el lanzamiento,” dijo Banks.

Los médicos e investigadores ingresan información y los pacientes ingresan los efectos secundarios en un sistema de información conglomerado, el cual se revisa para conseguir patrones o posibles riesgos.

En este momento, no hay preocupaciones adicionales, ella dijo.

Wu le dice a los pacientes que los efectos de largo plazo de los cuales las personas deben preocuparse son el contraer COVID-19, el enfermarse seriamente o tener efectos de largo plazo.

“Creemos en la ciencia y en la seguridad'', dijo Wu. “Se estudia consistentemente y continuamente. Creemos en el control del proceso y la seguridad.”

Wu ha aprendido que la indecisión ocurre en grupos y que los indecisos son un grupo muy pequeño. Los grupos de personas que quieren la vacuna influyen a amistades que piensan igual y a miembros de la familia a vacunarse. Algo similar ocurre en aquellos que rechazan la vacuna por miedos de microchips o control por el gobierno, él dijo.

“Mucho de esto no está basado en ciencia,” dijo Wu.

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.


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