Lead testing rates in children have dropped since the start of the pandemic 

La tasa de pruebas de detección de plomo en los niños ha disminuido desde el comienzo de la pandemia

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Health officials are raising concern about a dramatic drop in testing for lead exposure that resulted from the precautions necessitated by the coronavirus pandemic.

“Due to COVID-19 restrictions, it is difficult to accurately count the number of incidents of lead poisoning, whether due to doctor’s reluctance to send kids for testing, parents’ reluctance to go get their kids tested, drawing stations being closed to the public, and other factors,” said Rodney Delgado, environmental health sanitarian at the Meriden Health and Human Services Department. 

Nationally, lead testing rates for children have dropped since the beginning of the pandemic. The Centers for Disease Control and Prevention estimate that half a million fewer children in reporting jurisdictions were tested for lead exposure during the first five months of 2020 than during the same period in 2019.

In Meriden, there were 359 inspections related to lead exposure between July 2020 and July 2021. The city’s Department of Health and Human Services has 14 open cases that require abatement and 31 cases that don’t require abatement. In that time period, Meriden had 66 known cases of children who tested positive for lead, Delgado said. 

Before the 1970s, lead was commonly used in paint. In 1978 lead-based paints were banned for residential use, after it was discovered that lead posed a health risk for children. Latino, Black and other minority communities are generally considered at higher risk because they tend to occupy older buildings.

“Children who live in households at or below the federal poverty level and those who live in housing built before 1978 are at the greatest risk of lead exposure.  Also, communities of color are at a higher risk of lead exposure because they may not have access to safe, affordable housing or face discrimination when trying to find a safe, healthy place to live,” the CDC states. 

The risk to children is significant, said Jennifer Haile, director of the Hartford Lead Treatment center.

“Lead poisoning causes effects on the developing brain, can affect IQ, attention and hyperactivity problems. It can affect growth, speech delay,” she said. “It affects almost all of the child.”

It’s important for children to be tested for lead poisoning, Haile said, because the earlier it’s detected the better chance of stopping exposure.

“Make sure your child has the mandatory screenings for lead poisoning. It is in Connecticut at lower levels, and identifying when you have been exposed so we can stop the exposure is key,” Haile said. 

Testing requirements

Connecticut requires lead testing for children twice when they’re between 9 and 36 months old. If a doctor discovers risk factors for lead poisoning additional lead tests can be done. 

There is no safe lead level. Lower levels require intervention and higher levels can be deadly.

Lead poisoning occurs when lead paint dust is inhaled or paint chips or contaminated soil are swallowed. Lead can build up in the body within months or years. 

Families with children that test positive for elevated blood levels can self-refer to the Hartford Lead Treatment Center or the Yale Lead Treatment Center. 

The state Department of Public Health keeps track of lead testing levels in children that municipal health departments have access to. Data show that among children under six years of age with a confirmed blood test in 2017, Hispanics were 1.4 times more likely to have moderate or greater levels of lead poisoning than non-Hispanics. The disparity has decreased in recent years but persists.

Older homes

Asked how prevalent lead poisoning is in Meriden, Delgado responded, “Meriden is a very old town, with many buildings/structures built prior to 1978. With this, the risk of lead poisoning is present. Once the lead-based paint is disturbed, becomes defective, or deteriorated, this increases the risk of lead poisoning.” 

Rick Macri, of RSR properties, has purchased mostly foreclosed real estate in Meriden for the past 20 years. He says from his experience, lead doesn’t seem to be a big problem in Meriden, but every home purchased is checked for lead. If lead is found, an independent contractor is hired for abatement. 

“We typically assume in the older houses everything contains lead, to be on the safe side. If it’s older, it contains lead, that way there is no question at all,” Macri said. 

The city’s Health and Human Services Department reports that the risk of lead poisoning can be reduced by the following: Painting over defective paint that may contain lead. If the paint is chipping, flaking or cracked, two solid coats of paint and putting the surface into an intact state can reduce the risk. It would also help to replace old doors, windows, and other home components that may be older with new products. When replacing, if old paint containing lead is disturbed, abatement by a federally certified company is required. For lead dust risk, wet wiping/mopping and wet cleaning of all surfaces such as floors, window wells, window sills, counters, and tables will help limit the risk. Also, limit a child’s access to any areas that may pose a risk.

If you think your child has come in contact with lead paint or dust, contact the child’s primary care provider. 

For more information and solutions to help reduce the risk of lead poisoning contact the Meriden Department of Health and Human Services at (203) 630-4226 or go to www.meridenct.gov/government/departments/health-and-human-services

This story was produced in conjunction with the Record-Journal’s Latino Communities Reporting Lab. 

jdiaz@record-journal.com203-317-2386Twitter: @jarelizz


Los oficiales de salud están preocupados por la impresionante reducción en las pruebas de la exposición al plomo, lo cual fue resultado de las precauciones que fueron necesarias debido a la pandemia del coronavirus.

“Debido a las restricciones por el COVID-19, es difícil calcular con exactitud los números de incidentes de envenenamiento de plomo, ya sea debido a la resistencia a mandar a los niños a hacerse la prueba por parte de los médicos, la resistencia de llevar los niños a hacerse la prueba por parte de los padres, el hecho que los laboratorios estaban cerrados, u otros factores.” dijo Rodney Delgado, sanitario de salud ambiental en el Departamento de Salud y Servicios Humanos de la Ciudad de Meriden.

A nivel nacional, las tasas de pruebas de detección de plomo en los niños han disminuido desde el principio de la pandemia. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades calcula que medio millón de niños menos recibieron la prueba para la exposición al plomo en los territorios de informes durante los primeros cinco meses de 2020, en comparación a ese mismo lapso de tiempo en el 2019.

En Meriden, hubo 359 inspecciones relacionadas a la exposición de plomo entre julio de 2020 y julio de 2021. El Departamento de Salud y Servicios Humanos de la ciudad tiene 14 casos abiertos, los cuales requieren remediación y 31 casos que no requieren remediación. En ese lapso de tiempo, Meriden tuvo 66 casos conocidos de niños que salieron positivos con plomo, dijo Delgado. 

Antes de los 1970s, el plomo se usaba comúnmente en la pintura. En el 1978 se prohibieron las pinturas con plomo para el uso residencial, después de descubrirse que el plomo era un riesgo para la salud de los niños. Las comunidades latinas, negras, y otras minoridades se consideran más a riesgo, porque suelen ocupar edificios más antiguos.

“Los niños que viven en hogares al nivel o debajo del nivel de pobreza y aquellos que viven en hogares que fueron construidos antes de 1978 corren más riesgo de exposición al plomo. Ademas, las comunidades de color corren mas riesgo de exposicion al plomo porque no tienen acceso a viviendas seguras y economicas o enfrentan discriminacion cuando tratan de conseguir un lugar seguro y saludable donde vivir,” dice el CDC.

El riesgo a los niños es significativo, dijo Jennifer Haile, la directora del centro de Tratamiento de Plomo de Hartford.

“El envenenamiento de plomo causa efectos en el cerebro que se está desarrollando, puede afectar su IQ, y causar problemas de atención e hiperactividad. Puede afectar el crecimiento, y causar retrasos en su lenguaje,” ella dijo. “Afecta al niño, casi en su totalidad.”

Es importante que se le haga la prueba de plomo a los niños. Haile dijo que mientras más pronto se detecte, mejor será la posibilidad de detener la exposición.

“Asegúrese que su hijo tenga todas las pruebas obligatorias para el plomo. En Connecticut existe en niveles más bajos, y es clave el identificar cuando ha tenido exposición para que podamos detener la exposición,” dijo Haile.

Requisitos de prueba

En Connecticut, se requiere la prueba de plomo para niños dos veces entre los 9 y 36 meses. Si el médico descubre que hay factores que los ponen a riesgo al envenenamiento de plomo, hay pruebas adicionales que se pueden llevar a cabo.

No hay un nivel seguro de plomo. Los niveles bajos requieren intervención y los niveles altos pueden ser mortales.

El envenenamiento de plomo ocurre cuando se inhala el polvo de la pintura con plomo o cuando se tragan pedazos de pintura o tierra contaminada. El plomo se puede acumular en el cuerpo en meses o años.

Las familias de los niños que resultan positivos de niveles elevados en la sangre pueden auto referirse al Hartford Lead Treatment Center o al Yale Lead Treatment Center.

El Departamento de Salud Pública estatal lleva el registro de los niveles de pruebas de plomo en los niños en las listas de acceso de los departamentos de salud municipal. Los datos demuestran que entre los niños menores de seis años con pruebas de sangre en el 2017, los hispanos eran 1.4 veces más propensos a tener niveles de envenenamiento de plomo moderados o más altos que los no hispanos. La disparidad ha disminuido en años recientes pero persiste.

Hogares más antiguos

Cuando se le preguntó cuán común es el envenenamiento de plomo en Meriden, Delgado respondió, “Meriden es un pueblo muy antiguo, con muchos edificios/estructuras que fueron construidas antes del 1978. Por eso, el riesgo de envenenamiento de plomo está presente. Una vez que se revuelve, se vuelve defectuoso, o deteriorado, esto aumenta el riesgo del envenenamiento de plomo.”

Rick Macri, representante de las propiedades RSR, ha comprado mayormente activos adjudicados en Meriden por los últimos 20 años. En su experiencia, él dice que el plomo no es un gran problema en Meriden, pero a cada hogar que compra le hace la prueba de plomo. Si se encuentra plomo, se contrata a un contratista independiente para la disminución del plomo.

“Nosotros normalmente asumimos que todo tiene plomo en los hogares más antiguos, para mayor seguridad. Si es más viejo, tiene plomo, de esa manera no hay duda,” dijo Macri.

El Departamento de Salud y Servicios Humanos de la ciudad reporta que el riesgo de envenenamiento por plomo se puede reducir de las siguientes maneras: Pintando sobre la pintura defectuosa que contiene plomo. Si la pintura se está astillando, desprendiendo o está agrietada, dos manos de pintura sólida, las cuales regresen su superficie a un estado intacto, puede reducir el riesgo. El reemplazar las puertas, ventanas y los otros elementos del hogar que son más antiguos con productos más nuevos también ayuda. Cuando se reemplaza, si la pintura de plomo vieja se revuelve, se requiere la disminución por parte de una empresa certificada federal. Para el riesgo de polvo de plomo, el limpiar/trapear todas las superficies como los pisos, las superficies entre las ventanas, los mostradores y las mesas con algo mojado ayuda a limitar el riesgo. También debe limitar el acceso de un niño a cualquier área que presente un riesgo.

 Si usted piensa que su niño ha estado en contacto con pintura o polvo de plomo, llame al proveedor de cuidado primario de su niño.

Para mas informacion y soluciones para ayudar a reducir el riesgo de envenenamiento de plomo, contacte al Departamento de Salud y Servicios Humanos de la Ciudad de Meriden al (203)630-4226 o vaya a www.meridenct.gov/government/departments/health-and-human-services

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.


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