Through resilience, hope, family from Puerto Rico found success in Meriden across generations

 Por su adaptabilidad y esperanza, una familia de Puerto Rico consiguió éxito en Meriden a través de las generaciones

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Editor’s note: This article is the first in a series commemorating National Hispanic Heritage Month.

MERIDEN — Eligio Santiago, his wife Maria and their four children moved from Puerto Rico to Meriden in the early 1950s. The family faced discrimination, a language barrier and culture shock, but despite those challenges, they persisted and became successful members of the community.

In a recent interview with the Record-Journal, Nelida Santiago Ortiz, one of Santiago’s daughters, shared her family’s story.

Santiago Ortiz was 5 years old when her parents decided they wanted to come live on the mainland United States in order to have a better life.

Santiago moved first, in 1952, and tried to find a job in New York, where some of his siblings lived.

At that time Santiago’s sister and brother-in-law moved to Meriden because they heard that the International Silver Company was looking for workers. Santiago came to Meriden shortly after to live with them and started working right away. They lived across the street from St. Stanislaus Church.

“When the landlord found out that my father was living in the basement, he threw them all out,” Santiago Ortiz said.

Puerto Ricans were just starting to move to Meriden, Santiago Ortiz explained.

They had a hard time finding a place to live. So instead of renting, Santiago and his sister each bought a house.

Santiago’s home was on Crown Street. He attended night school to learn English and then, in 1953, Santiago’s wife and children arrived from Puerto Rico.

At that time the family focused on learning the language and the culture.

They quickly became Americanized, Santiago Ortiz said.

The children attended St. Stanislaus Church and school, where they had Latin and Polish masses. The school taught in English.

They started to absorb all of those languages. The children spoke mainly English at home and their parents learned from them.

The children then went to Platt High School, where they were enrolled in college credit courses, Santiago Ortiz recalled.

Determined to attend college

When her oldest sister was getting ready to graduate high school, she was asked by school counselors what she wanted to do for work, but she wasn’t sure.

They told her she could be a secretary or work in retail. But the oldest sister wasn’t interested in those jobs.

“They said ‘well, you can’t go to college, Puerto Ricans don’t go to college,’ ” Santiago Ortiz said as she recalled her sister coming home and feeling defeated.

After speaking with other family connections, the family found out she could go to college and she did.

The second sister also went to college.

“This was new in our family, my parents never got out of elementary school,” Santiago Ortiz said. “They were thrilled that we were progressing and doing well in this new living situation.”

Santiago Ortiz was next. She went to Central Connecticut State University and her youngest brother went to the University of Connecticut.

Santiago and his wife later built a home on Sandy Lane off Paddock Avenue on the city’s east side.

Santiago died in 1978 from cancer.

Santiago and his wife had nine grandchildren and eight of them have college degrees. The grandchild without a degree has had a “successful” career.

“They all turned out very, very well,” Santiago Ortiz said.

‘Source of pride’

Siobhan McLaughlin is Santiago Ortiz’s niece. McLaughlin owns the Meriden home that was built by Santiago and his wife.

McLauglin said every day she remembers her grandparents and the memories she had with them in the house.

McLaughlin said the story behind her family’s success is “always a source of pride” for her.

“It’s a very encouraging story,” she said. “Where they came from and where they ended up, it mystifies me, how they did what they did. It really is unbelievable.”

She said she is aware of how much her grandparents valued education. At that time, her grandfather was criticized for sending his girls to college.

While in college, Santiago Ortiz worked at St. Mary’s Hospital in Waterbury, where she met her husband, Fernando Ortiz, who at the time was an internal medicine intern. Santiago Ortiz worked in the social work department.

They later got married, moved to Waterbury and then to New York in 1974.

In 1976 the couple moved back to Meriden.

At that time Ortiz started working for the city, doing physical examinations at the schools.

Later that same year, the couple rented a space and opened a private medical practice.

They had connections in the medical field that taught Santiago Ortiz how to manage the practice.

Overcoming obstacles

The couple was hesitant to ask for a loan to open the practice because “at that time they were just not very helpful with Hispanics,” she said.

They ended up borrowing money from her parents.

She noted that being a Latino in Meriden at the time was a challenge as they constantly experienced that “banks and other businesses weren’t really receptive to Hispanic people. There was a lot of discrimination,” she said.

The couple ran the practice for almost 10 years before moving to Texas in 1983, where Ortiz worked for another doctor and soon after opened a private practice. In 1993, he started working for a veteran affairs clinic and Santiago Ortiz went back to school to finish her degree. The couple is now retired.

They had two sons who also went to college and live in Texas.

Santiago Ortiz said she loves Meriden and mentioned that many locals helped her family along the way, contributing to their success including a lawyer, a banker and a librarian. She said one of her favorite things about growing up in Meriden was being able to attend St. Stanislaus School.

“If it hadn’t been for them, I wouldn’t be here today,” she said.

Hispanic Heritage Month runs from Sept. 15 to Oct. 15. For more information go to or For more news from the Record-Journal’s Latino Communities Reporting Lab go to

ksantos@record-journal.com203-317-2364Twitter: @KarlaSantosNews

Nota del Editor: Este artículo es el primero en una serie conmemorando el Mes de Herencia Hispana.

MERIDEN - Eligio Santiago, su esposa Maria y sus cuatro hijos se mudaron de Puerto Rico a Meriden al principio de los 1950. La familia se enfrentó a la discriminacion, la barrera del idioma y el choque cultural. A pesar de todos estos retos, persistieron y se convirtieron en miembros prósperos de la comunidad.

En una entrevista reciente con el Record-Journal, Nelida Santiago Ortiz, una de las hijas de Santiago, nos compartió la historia de su familia.

Santiago Ortiz tenía 5 años cuando sus padres decidieron que se querían mudar a los Estados Unidos para tener una vida mejor.

Santiago se mudó primero, en 1952, y trató de conseguir empleo en Nueva York, donde vivían varios de sus hermanos.

En ese tiempo, la hermana y el cuñado de Santiago se mudaron a Meriden porque escucharon que International Silver Company estaba buscando empleados. Santiago vino a Meriden poco tiempo después a vivir con ellos y comenzó a trabajar inmediatamente. Vivían al cruzar la calle de la Iglesia St. Stanislaus.

“Cuando el propietario se dio cuenta que mi padre estaba viviendo en el sótano, los echó a todos,” dijo Santiago.

Los Puertorriqueños habían acabado de empezar a mudarse a Meriden, explicó Santiago Ortiz.

Les fue difícil conseguir un lugar donde vivir. En vez de rentar, Santiago y su hermana compraron una casa cada uno.

La casa de Santiago estaba en Crown Street. El asistía a la escuela de noche para aprender Inglés, y después en 1953, la esposa e hijos de Santiago llegaron de Puerto Rico.

En ese tiempo, la familia se enfocó en aprender el idioma y la cultura.

Se Americanizaron muy rápidamente, dijo Santiago Ortiz.

Los niños asistían a la iglesia y escuela St. Stanislaus, donde tenían misas en Latin y en Polaco. La escuela daba clases en Inglés.

Ellos empezaron a absorber todos esos idiomas. Los niños hablaban mayormente Inglés en su hogar y sus padres aprendieron de ellos.

Después, los niños fueron a Platt High School, donde fueron registrados para clases de crédito universitario, dijo Santiago Ortiz.

Determinados en asistir a la universidad

Cuando su hermana mayor se estaba alistando para graduarse de la escuela secundaria, los consejeros de la escuela querían saber en que quería trabajar, pero ella no estaba segura.

Ellos le dijeron que podía ser secretaria o trabajar en las tiendas. Pero su hermana mayor no estaba interesada en esos tipos de trabajos. 

“Ellos dijeron ‘pues, tú no puedes ir a la universidad, los Puertorriqueños no van a la universidad,''' dijo Santiago Ortiz mientras recordaba como su hermana regresó a la casa sintiéndose derrotada. 

Después de hablar con otros familiares, se dieron cuenta de que ella podía asistir a la universidad y así lo hizo.

La segunda hermana también fue a la universidad.

“Esto era nuevo para nuestra familia, mis padres nunca cursaron más allá de la escuela primaria elemental,” dijo Santiago Ortiz. “Ellos estaban encantados porque estábamos progresando y obrando muy bien en nuestra nueva situación.”

Santiago Ortiz fue la próxima. Ella estudió en Central Connecticut State University y su hermano menor estudió en la Universidad de Connecticut.

Luego, Santiago y su esposa construyeron una casa en Sandy Lane, cerca de la Paddock Avenue en el lado este de la ciudad.

Santiago murió de cáncer en 1978.

Santiago y su esposa tuvieron nueve nietos y ocho de ellos tienen títulos universitarios. La nieta sin título universitario ha tenido una carrera “exitosa”.

“Todos resultaron salir bien, muy bien,” dijo Santiago Ortiz.

‘Motivo de orgullo’

Siobhan McLaughlin es la sobrina de Santiago Ortiz. Ahora McLaughlin es dueña del hogar que construyeron Santiago y su esposa en Meriden.

McLaughlin dice que recuerda las memorias que tuvo con sus abuelos en esa casa todos los días.

La historia del éxito de su familia “siempre es un motivo de orgullo” para ella, dijo McLaughlin.

“Es una historia muy alentadora,” ella dijo. “De donde vinieron y donde terminaron, me deja perpleja, cómo hicieron lo que hicieron. De veras que es increíble.”

Ella dijo que sabe cuanto sus abuelos valoraban la educación. En ese tiempo, criticaron mucho a su abuelo por mandar a sus hijas a la universidad.

Mientras estaba en la universidad, Santiago Ortiz trabajaba en St. Mary 's Hospital en Waterbury, donde conoció a su esposo, Fernando Ortiz, quien para ese tiempo era un residente de medicina interna. Santiago Ortiz trabajaba en el departamento de trabajo social.

Luego se casaron, se mudaron a Waterbury y después a Nueva York en 1974.

En 1976 la pareja regresó a Meriden.

Durante ese tiempo Ortiz comenzó a trabajar para la ciudad, realizando exámenes físicos en las escuelas.

Más tarde ese año, la pareja rentó un espacio y abrió su práctica médica privada.

Tenían conexiones en el sector médico, los cuales le enseñaron a Santiago Ortiz a manejar su práctica.

Superando obstáculos

La pareja estaba insegura de pedir un préstamo para abrir su práctica porque “en ese tiempo no ayudaban mucho a los Hispanos,” ella dijo.

Terminaron cogiendo dinero prestado a los padres de ella.

Ella mencionó que ser Latino en Meriden en ese tiempo era difícil, pues ellos constantemente experimentaban que, “los bancos y otros negocios no eran muy receptivos a las personas Hispanas. Había mucha discriminacion,” ella dijo.

La pareja dirigió su práctica por más de 10 años, antes de mudarse a Texas en 1983, donde Ortiz trabajó para otro médico y poco tiempo después, abrió una práctica privada. En 1993, comenzó a trabajar para una clínica de asuntos de veteranos y Santiago Ortiz regresó a la escuela para terminar su carrera. Ahora, la pareja está jubilada.

Ellos tuvieron dos hijos que también fueron a la universidad y viven en Texas.

Santiago Ortiz dice que ama a Meriden y mencionó que muchas personas locales ayudaron a su familia a través de los años - incluyendo un abogado, un banquero y una bibliotecaria - lo cual contribuyó a su éxito. Ella dijo que una de sus partes favoritas de crecer en Meriden fue la oportunidad que tuvo de asistir a la Escuela St. Stanislaus.

“Si no fuera por ellos, no estaría aquí hoy,” ella dijo.

El Mes de Herencia Hispana se celebra del 15 de Septiembre hasta el 15 de Octubre. Para más información vaya al or Para más Reportajes de la Comunidad Latina del Record-Journal vaya a

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford. 


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