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Theater review: ‘Kiss My Aztec!’ brings Mexican history to Hartford Stage (more or less)

Reseña de teatro: ‘Kiss My Aztec!’ trae la historia de México al Hartford Stage (más o menos)

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Hartford Stage presents “Kiss My Aztec!,” an irreverent new musical comedy written by John Leguizamo and Tony Taccone through Sunday.

Following a run in Berkeley, California, the show explores the aftereffects of colonization through song, dance, puppetry and some very bedazzled codpieces.

The show is set in 1540 — 19 years after Spanish conquistador Hernán Cortez captured the Aztec capital of Tenochtitlán. Nevertheless, despite its claim to historical source material and quasi-Shakespearean dialogue, “Kiss My Aztec!” is not a period piece. Instead, the show follows the merry misadventures of an imaginary Aztec resistance set on undermining an evil Spanish viceroy who wears curlers.

Along the way, the audience meets larger-than-life characters like the warlike Colombina (Krystina Alabado), goofy, puppet-loving Pepe (Joel Perez), and the witch Tolima (Maria-Christina Oliveras) who is occasionally possessed by an Aztec goddess and forced to curse her enemies with rhyming invocations of chorizos and cojones.

Funny show, not-so-funny subject

Despite the jokes about gay inquisitors, inbred princes and dancing skeletons, the beating heart of the show are the contradictions inherent to mestizo identity. In this show, however, the beating heart is sacrificed onstage by a band of warriors who wear sparkly purple robes and sing along to Gospel music in a number called “Make the Impossible Possible.”

As the show progresses and the cases of mistaken identity criss-cross each other to a fever pitch, the characters constantly don and shed their disguises, pretending to be who they are not in order to fit in with their colonizers.

Following the theme of mixed identity, the set and costumes designed by Clint Ramos mix traditional Aztec symbols with modern-day street styles to create a vibrant hodge-podge that works to relocate the audience in a modern day version of the past. Similarly, the score incorporates diverse pan-Latin influences from salsa, rap, bachata, merengue, tango, and rock. Particularly notable are “Cave Rap” and “Puppetry Slam,” two numbers that blend rap music seamlessly with the dialogue.

A very funny show about not-so-funny subject material, “Kiss My Aztec!” creates an alternate world where it is possible to make jokes about genocide, incest, rape, and colonization. The show pushes the boundaries of what is acceptable to say onstage, even in a comedic setting.

One number, “Happy Amigos,” features a show-within-a-show where Pepe and Colombina sing and dance about how grateful they are to be colonized by the Spanish. Full of negative Latino stereotypes, it is unclear whether the appropriate response is to laugh, cringe, or cry. Maybe a combination of all of the above.

‘Space to move forward’

Addressing this awkwardness in a post-show talkback, Maria-Christina Oliveras (Tolima) expressed her faith in comedy to bring change.

“The discomfort is where the change happens. By engaging in this side of discomfort, it gives us space to move forward,” she said.

Leading man Joel Perez (Pepe) also pointed out that humor is often a coping mechanism for people who survive historical trauma, particularly in the Latino community.

“People don’t think our culture can be funny. We’re usually portrayed as drug dealers or convicts,” Perez said during the talk-back. ”It’s so great to be in a show where I’m not wearing an orange jumpsuit.”

However, despite the good sentiments from the cast, the message occasionally comes off as painfully obvious.

In the grand finale, “Día de los Vivos,” (Day of the Living) the cast breaks the fourth wall and tries to recruit the audience in a saccharine stab at community-building. Additionally, the plot occasionally stumbles in its attempt to catch up with the number of gags stuffed into the show.

At a few points, it is unclear why the characters are onstage, but it is easy to forget about such a pesky little thing like plot when the show coasts for two-and-a-half hours on pure energy and the tongue-in-cheek sincerity of a dynamic ensemble.

Casting a rare combination of diverse performers who can sing, dance, act, and deliver jokes in both English and Spanish, “Kiss My Aztec!” has achieved something extraordinary. The chemistry between the show’s leads is dynamic, as the tough Colombina and the goofy Pepe work as comedic foils to each other while simultaneously uncovering the imperfections in each other’s character.

History through art

At one point, the no-nonsense Colombina asks jokester Pepe “Who cares about a musical routine when there are real people dying in the real world?”

Colombina asks a very fair question. At a time where the challenges Latinos face may seem insurmountable, what can a new musical comedy really accomplish?

Pepe never answers the question, but John Leguizamo tries to.

“Learning about human history, even the ugly parts, makes us better human beings,” he wrote in the show program. “Learning this history through art makes the process enlightening and fun. We sing along and shake our thangs in the mighty cause of self-improvement and the perfectibility of humanity.”

CORRECTION: An earlier version of this review incorrectly identified a co-author of the show. It was written by John Leguizamo and Tony Taccone. David Kamp, Benjamin Velez, and Leguizamo are the lyricists.

Latino Communities Reporter Lau Guzmán is a corps member with Report for America, a national service program that places journalists into local newsrooms. To learn more about RFA go to www.reportforamerica.org. Guzmán can be reached at lguzman@record-journal.com. Twitter: @lauguzm_n

Hartford Stage presenta “Kiss My Aztec!”, una nueva comedia musical irreverente escrita por John Leguizamo y Tony Taccone hasta el domingo, 26 de junio.

Después de una presentación en Berkeley, California, el espectáculo explora los efectos posteriores de la colonización a través de canciones, bailes, títeres y algunas braguitas muy deslumbrantes.

El espectáculo está ambientado en 1540, 19 años después que el conquistador español Hernán Cortez capturara la capital azteca de Tenochtitlán. Sin embargo, a pesar de su reclamo de material de origen histórico y diálogo cuasi-shakespeariano, “¡Kiss My Aztec!” no es una pieza de época. En cambio, el programa sigue las alegres desventuras de una resistencia azteca imaginaria, dispuesta a socavar a un malvado virrey español que usa rulos.

En el camino, el público se encuentra con personajes hiperbólicos como la guerrera Colombina (Krystina Alabado), el tonto Pepe (Joel Pérez), amante de las marionetas y la bruja Tolima (Maria-Christina Oliveras), quien ocasionalmente es poseída por una diosa azteca y es obligada a maldecir a sus enemigos con invocaciones groseras.

Espectáculo muy divertido, tema no tan divertido

A pesar de las bromas sobre inquisidores homosexuales, príncipes endogámicos y esqueletos danzantes, el corazón palpitante del espectáculo son las contradicciones inherentes a la identidad mestiza. En este espectáculo, sin embargo, el corazón palpitante es sacrificado en el escenario por una banda de guerreros que visten túnicas de color púrpura brillante y cantan música gospel en un número llamado "Make the Impossible Possible".

A medida que avanza el espectáculo y los casos de identidad equivocada se entrecruzan hasta alcanzar un punto álgido, los personajes constantemente se ponen y se despojan de sus disfraces, fingiendo ser quienes no son para encajar con sus colonizadores.

Siguiendo el tema de la identidad mixta, el decorado y el vestuario diseñados por Clint Ramos mezclan los símbolos aztecas tradicionales con estilos urbanos modernos para crear una mezcolanza vibrante que funciona para reubicar a la audiencia en una versión moderna del pasado. De manera similar, la partitura incorpora diversas influencias panlatinas de salsa, rap, bachata, merengue, tango y rock. Particularmente notables son "Cave Rap" y "Puppetry Slam", dos temas que combinan el diálogo y la música rap a la perfección.

Un espectáculo muy divertido sobre temas no tan divertidos, “¡Kiss My Aztec!” crea un mundo alternativo donde es posible hacer bromas sobre genocidio, incesto, violación y colonización. El espectáculo traspasa los límites de lo que es aceptable decir en el escenario, incluso en un escenario cómico.

Un número, "Happy Amigos", presenta un espectáculo dentro de un espectáculo donde Pepe y Colombina cantan y bailan sobre lo agradecidos que están de haber sido colonizados por los españoles. Lleno de estereotipos latinos negativos, no está claro si la respuesta adecuada es reír, avergonzarse o llorar. Tal vez una combinación de todo lo anterior.

‘Espacio para avanzar’

Al abordar esta incomodidad en una entrevista posterior al programa, Maria-Christina Oliveras (Tolima) expresó su fe en la comedia para generar cambios.

“La incomodidad es donde ocurre el cambio. Al involucrarnos en este lado de la incomodidad, nos da espacio para avanzar”, dijo.

El protagonista Joel Pérez (Pepe) también señaló que el humor suele ser un mecanismo de defensa para las personas que sobreviven a un trauma histórico, particularmente en la comunidad latina.

“La gente no cree que nuestra cultura pueda ser divertida. Por lo general, nos representan como traficantes de drogas o convictos”, dijo Pérez durante la conversación. "Es genial estar en un espectáculo en el que no estoy usando un mono naranja".

Sin embargo, a pesar de los buenos sentimientos del elenco, el mensaje ocasionalmente resulta dolorosamente obvio.

En el gran final, “Día de los Vivos,” (Day of the Living), el elenco rompe la cuarta pared y trata de reclutar a la audiencia en una puñalada empalagosa en la construcción de la comunidad. Además, la trama ocasionalmente tropieza en su intento de ponerse al día con la cantidad de bromas que se incluyen en el programa.

En algunos puntos, no está claro por qué los personajes están en el escenario, pero es fácil olvidarse de una cosita tan molesta como la trama cuando el espectáculo transcurre durante dos horas y media con pura energía y un conjunto dinámico.

Con una rara combinación de diversos artistas que pueden cantar, bailar, actuar y contar chistes tanto en inglés como en español, “¡Kiss My Aztec!” ha logrado algo extraordinario. La química entre los protagonistas del programa es dinámica, ya que la dura Colombina y el tonto Pepe funcionan como contrastes cómicos entre sí y, al mismo tiempo, descubren las imperfecciones de carácter del uno y el otro.

Historia a través del arte

En un momento, la sensata Colombina le pregunta al bromista Pepe: "¿A quién le importa una rutina musical cuando hay gente real muriendo en el mundo real?"

Colombina hace una pregunta muy justa. En un momento en que los desafíos que enfrentan los latinos pueden parecer insuperables, ¿qué puede lograr realmente una nueva comedia musical?

Pepe nunca responde la pregunta, pero John Leguizamo lo intenta.

“Aprender sobre la historia humana, incluso las partes feas, nos hace mejores seres humanos”, escribió en el programa del espectáculo. “Aprender esta historia a través del arte hace que el proceso sea esclarecedor y divertido. Cantamos y agitamos nuestro cuerpo en la poderosa causa de la superación personal y la perfectibilidad de la humanidad”.

La reportera de las comunidades latinas Lau Guzmán es miembro del cuerpo de Report for America, un programa de servicio nacional que ubica a los periodistas en las salas de redacción locales. Para obtener más información sobre RFA, visite www.reportforamerica.org. Se puede contactar a Guzmán en lguzman@record-journal.com. Twitter: @lauguzm_n.


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