Science behind two-shot COVID-19 vaccines, potential boosters explained

Science behind two-shot COVID-19 vaccines, potential boosters explained

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Editor’s note: This story was produced in conjunction with the Latino Communities Reporting Lab. A free Spanish translation is available at Myrecordjournal.com/latino-news.

As walk-in appointments become more available at many locations statewide, people may no longer get their second vaccine dose at the same place as the first.

But they do need to make sure they get the same brand and understand when to get that second shot, health officials said.

Proper spacing between COVID-19 vaccine doses is critical for achieving the maximum protection against the virus, health care experts said. The Pfizer-BioNTech vaccine requires a second dose after three weeks and the Moderna vaccine requires four weeks.

“It’s not arbitrary at all,” said Dr. Henry Anyimadu, Hartford HealthCare infectious disease specialist. “The first dose is a primer dose, it recruits the antibodies, recruits the T-cells. The first dose primes the immune system and gets it ready.”

There is some flexibility, Anyimadu said. Second doses of both vaccines can be as early as four days before the three- or four-week marker, and as late as six weeks from the first dose.

“This leaves room for some contingency,” Anyimadu said. “There is some protection several weeks after the first dose, and two weeks after second dose.”

Vaccine research in primates showed that it takes three weeks for the body to build up immune cells. That’s the reason there is a wait between first and second doses.

Vaccine makers and health experts say the COVID-19 vaccines can offer 91.3 percent protection from seven days to six months after the second dose but what is unclear is when or if, we might see the need for boosters.

Moderna Chief Executive Officer Stéphane Bancel recently said that people who received the Moderna vaccine will “likely” need a third dose after 6 to 12 months, according to CBS News. Bancel said the booster will be available in the U.S. by fall and will be a combination shot meant to protect against COVID-19 and seasonal influenza.

Pfizer executives have said the same thing leading many to argue there is going to be a cycle of vaccines and boosters, but doctors liken it to flu shots and other vaccines that require boosters at various intervals.

Booster shots work like a wake-up call for the immune system, doctors said. Vaccines stimulate the body to create antibodies that are capable of recognizing the coronavirus and, if someone encounters it, killing it and any cells that have been infected by it, often before any symptoms appear, according to Healio, an online news site for health care professionals.

Memory T and B immune cells guard the body in case another encounter occurs. But over time, the numbers of these memory cells diminish and the immune system may forget how to recognize the virus.

Booster shots are a reminder to the immune system of how to recognize the germ causing the disease, according to Healio.

Albert Bourla, the chief executive at Pfizer, recently said: “There will be likely a need for a third dose somewhere between six and 12 months (following the first two doses) and then from there, there will be an annual revaccination.”

But National Institute of Allergy and Infectious Diseases Director Dr. Anthony S. Fauci recently said public health — and not pharmaceutical companies — will determine the need for a booster dose of COVID-19 vaccine.

Fauci explained in an April 18th “Meet the Press” interview that researchers will be able to measure antibody levels and predict when protection is so low that breakthrough infections are likely.

“When that happens, clearly, you’re going to see a recommendation for a booster,” Fauci said.

mgodin@record-journal.com203-317-2255Twitter: @Cconnbiz


A medida que sea más fácil conseguir las vacunas sin cita en muchas localidades alrededor del estado, será más posible que las personas no reciban su segunda dosis en la misma localidad donde recibieron la primera.

Pero ellos tienen que asegurarse que reciben la misma marca de vacuna y entiendan cuando deben recibir la segunda dosis, dijeron los oficiales de salud.

El espacio de tiempo correcto entre las dosis de vacunas contra el COVID-19 es crítico para lograr la óptima protección contra el virus, dicen los expertos de salud. La vacuna de Pfizer-BioNTech requiere la segunda dosis después de tres semanas y la vacuna de Moderna después de cuatro semanas.

“No es nada arbitrario,” dijo el Dr. Henry Anyimadu, especialista en enfermedades infecciosas de Hartford HealthCare. “La primera dosis es una dosis base, alista los anticuerpos, alista las células T. La primera dosis prepara el sistema inmunológico y lo alista.”

Hay un poco de flexibilidad, dijo Anyimadu. La segunda dosis de ambas vacunas se puede dar hasta cuatro días antes de las tres o cuatro semanas indicadas, y hasta seis semanas después de la primera dosis.

“Esto deja un poco de espacio para un plan de emergencia,” dijo Anyimadu. “Hay algo de protección varias semanas después de la primera dosis, y dos semanas después de la segunda dosis.”

Las investigaciones de las vacunas en primates presentaron que le toma tres semanas al cuerpo para poder crear células inmunes. Esa es la razón por la cual esperamos entre la primera y segunda dosis.

Los fabricantes de las vacunas y los expertos de salud dicen que las vacunas contra el COVID-19 ofrecen 91.3 por ciento de protección desde los siete días hasta seis meses después de la segunda dosis pero no está claro cuándo o si veremos la necesidad de recibir dosis adicionales.

La Directora Ejecutiva de Moderna Stéphane Bancel dijo recientemente que la vacuna de Moderna “muy probablemente” necesitará una tercera dosis después de 6-12 meses, de acuerdo al Noticiero CBS. Bancel dijo que la dosis adicional estará disponible en los Estados Unidos para el otoño y será una vacuna combinación con la intención de proteger contra el COVID-19 y la influenza.

Los ejecutores de Pfizer han dicho lo mismo causando que muchos digan que habrá un ciclo de vacunas y dosis adicionales, pero los doctores lo comparan a las vacunas contra la influenza y las otras vacunas que requieren dosis adicionales a varios intervalos.

Las vacunas de refuerzo actúan como una alarma despertadora para el sistema inmunológico, dijeron los doctores. Las vacunas estimulan al cuerpo para que cree anticuerpos capaces de reconocer el coronavirus y, si alguien se enfrenta con él, destruya el virus y cualquier célula infectada con el virus, frecuentemente antes de que aparezca cualquier síntoma, de acuerdo a Healio, un sitio de noticias en línea para profesionales de atención médica.

Las células de Memoria Inmune T y B protegen el cuerpo en caso de que ocurra otro encuentro con el virus. Pero con el tiempo, la cantidad de esas células de memoria van disminuyendo y al sistema inmunológico se le olvida cómo reconocer el virus.

Las vacunas de refuerzo son un recordatorio para el sistema inmunológico que le ayuda a reconocer el germen que causa la enfermedad, de acuerdo a Healio.

Albert Bourla, el director ejecutivo de Pfizer, dijo recientemente: “Es muy probable que se necesite una tercera dosis en algún momento entre los 6 - 12 meses (después de las primeras dos dosis) y después de eso, habrá una vacuna adicional anual.”

Pero el Director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, Dr. Anthony S. Fauci, recientemente dijo que las compañías de salud pública - y no las compañías farmacéuticas - determinarán la necesidad de la vacuna de refuerzo contra el COVID-19.

Fauci explicó el 18 de abril en una entrevista de “Conoce la Prensa” que los investigadores podrán medir los niveles de anticuerpos y predecir el momento en el cual la protección esté tan baja que haya más posibilidades de infecciones.

“Cuando eso pase, obviamente se va a ver una recomendación para las vacunas de refuerzo'', dijo Fauci.

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.

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