What prevents immigrants from applying for U.S. citizenship?

¿Qué impide que los inmigrantes soliciten la ciudadanía estadounidense?

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MERIDEN — When coming to the United States, many immigrants may strive to reach the American dream and become a U.S. citizen, but last year 85,170 applicants who applied for naturalization were denied. 

Being denied citizenship is one of the fears immigrants face when taking the first step. Meghann LaFountain, a Meriden resident and owner of LaFountain Immigration Law in Middletown, finds that as a lawyer she must assess every client's case and come to a conclusion whether or not they should go through with the process.

“Citizenship is the very final endgame in someone's immigration process,” LaFountain said. “When someone is undocumented and trying to get citizenship, they might get something temporary at first, and then something more permanent like residency and then after being a permanent resident for a number of years, they can apply for citizenship.”

However, obtaining “something temporary at first” can be more difficult than it sounds, because “avenues to legalize under the U.S. immigration system are extremely limited, and most undocumented immigrants in the U.S. cannot simply apply for a visa and obtain legal status,” explained https://portal.ct.gov/

The Biden administration has proposed giving the 11 million unauthorized immigrants who are already in the country a pathway to legal status, according to the Pew Research Center.

There are an estimated 13 million legal permanent residents living in the U.S., and of those, an estimated nine million are eligible for naturalization, explained the Department of Homeland Security on its website

According to LaFountain, if someone is completely undocumented and has no status, they can be put into a removal proceeding to be deported, if caught.

“This would be a case where someone should have some level of concern about applying for citizenship because they could get denied and deported,” she said. 

But LaFountain says rejection is typically limited to people with criminal issues, serious immigration fraud issues or who pose security concerns. “I think, right now, the risk of being rejected is pretty low for people,” she said. 

Keeping up with immigration policies is important in order to figure out when is the best time to submit an application, she said.

Mexico and Cuba in Top 5

In 2021, U.S. naturalization went up 30% with 814,000 naturalizations compared to the 628,000 in 2020, according to the Department of Homeland Security’s annual flow report

Andrew Taddei, a social studies instructor at Wilcox Technical High School in Meriden, referred to the report and shared the top countries for naturalized citizens in 2021: Mexico (113,000), India (57,000), the Philippines (48,000), Cuba (48,000), and the People’s Republic of China with 29,000 naturalizations. 

Language barriers

Another challenge many immigrants may face are language barriers. According to LaFountain, many immigrants may not understand what steps they need to take. 

An example is seeking asylum in the United States. According to the U.S. Citizenship and Immigration Services (USCIS), one must apply for asylum affirmatively or defensively by filing the I-589 Form, which is the application for asylum and for withholding of removal, within one year of their arrival to the United States. 

“They often don’t take not knowing this as an excuse,” LaFountain said. “But that can be a problem since many people may not know due to language barriers.” 

If someone doesn’t apply within a year and then decides to apply, they can get denied. An asylum case gets an automatic referral to immigration court if it’s denied. 

Language is also important for the English and civics testing part of the process. According to USCIS, the naturalization test consists of two components: English language proficiency, which is determined by the applicant’s ability to read, write, speak and understand English; and knowledge of U.S. history and government, which is determined by a civics test. 

In order to pass this part of the test, many take the U.S. citizenship class. But in order to understand the material, taking an ESL class is recommended.

Process

In order to go through the naturalization process, there are requirements every applicant must meet under the U.S. Immigration and Nationality Act and they must file documentation such as Form N-400, which is the application for naturalization. 

USCIS reviews the application and interviews all applicants to determine their eligibility to naturalize. Following approval, USCIS schedules applicants for a required oath ceremony before a judge or USCIS official.

In addition, applicants must be at least 18 years old and reside in the United States for at least five years. 

Costs and waivers 

“Becoming a U.S. citizen can be costly for many,” Taddei said.

The N-400 Form costs $725, which consists of two parts: $640 for the form and $85 for a biometrics screening fee.

“Many don’t have $725 to spend in order to become a citizen,” Taddei said.

This also doesn’t include the cost of hiring a lawyer who can take on their case. U.S. citizenship and ESL classes, meanwhile, are usually free. Many adult education centers’ offer free classes.. 

An application fee waiver may be available for some applicants. In order to be eligible for the waiver, one must meet one of three criteria, according to USCIS: 

The applicants, their  spouse, or the head of household living with them, are currently receiving a means-tested benefit.

The household income is at or below 150 percent of the Federal Poverty Guidelines at the time you file.

The applicants are currently experiencing financial hardship that prevents them from paying the filing fee, including unexpected medical bills or emergencies.


MERIDEN — Al venir a los Estados Unidos, muchos inmigrantes pueden esforzarse por alcanzar el sueño americano y convertirse en ciudadanos estadounidenses, pero el año pasado se denegó la naturalización a unos 85,170 solicitantes.

Que le nieguen la ciudadanía es uno de los miedos que enfrentan los inmigrantes al dar el primer paso. Meghann LaFountain, residente de Meriden y propietaria de LaFountain Immigration Law en Middletown, considera que, como abogada, debe evaluar el caso de cada cliente y llegar a una conclusión sobre si debe continuar con el proceso o no.

“La ciudadanía es el último paso en el proceso de inmigración de alguien”, dijo LaFountain. “Cuando alguien es indocumentado y trata de obtener la ciudadanía, puede obtener algo temporal al principio, y luego algo más permanente como la residencia y luego, después de ser residente permanente durante varios años, puede solicitar la ciudadanía”.

Sin embargo, obtener “algo temporal al principio” puede ser más difícil de lo que parece, porque “los medios para legalizarse bajo el sistema de inmigración de los EE. UU. son extremadamente limitados, y la mayoría de los inmigrantes indocumentados en los EE. UU. no pueden simplemente solicitar una visa y obtener un estatus legal”, se explica en https://portal.ct.gov/.

La administración Biden se ha propuesto dar a los 11 millones de inmigrantes indocumentados en el país un camino hacia el estatus legal, según el Centro de Investigación Pew.

Se estima que hay 13 millones de residentes permanentes legales que viven en los EE. UU., y de ellos, aproximadamente nueve millones son elegibles para la naturalización, explicó el Departamento de Seguridad Nacional en su sitio web.

Según LaFountain, si alguien es completamente indocumentado, no tiene estatus y es atrapado, puede ser puesto en proceso para ser deportado.

“Este sería un caso en el que alguien debería tener cierto nivel de preocupación acerca de solicitar la ciudadanía porque podría ser negada y deportado”, dijo.

Pero LaFountain dice que el rechazo generalmente se limita a personas con problemas criminales, problemas graves de fraude de inmigración o que plantean problemas de seguridad. “Creo que, en este momento, el riesgo de ser rechazado es bastante bajo para las personas”, dijo.

Es importante mantenerse al día con las políticas de inmigración para determinar cuándo es el mejor momento para presentar una solicitud, dijo.

México y Cuba en el top 5

En el 2021, la naturalización de EE. UU. aumentó un 30 por ciento, con 814,000 naturalizaciones en comparación con las 628,000 del 2020, según el informe de flujo anual del Departamento de Seguridad Nacional.

Andrew Taddei, instructor de estudios sociales en la Escuela Secundaria Técnica Wilcox en Meriden, se refirió al informe y compartió los principales países para ciudadanos naturalizados en el 2021: México (113,000), India (57,000), Filipinas (48,000), Cuba (48,000) y la República Popular China con 29,000 naturalizaciones.

Las barreras del idioma

Otro desafío que muchos inmigrantes pueden enfrentar son las barreras del idioma. Según LaFountain, es posible que muchos inmigrantes no entiendan qué pasos deben tomar.

Un ejemplo es buscar asilo en los Estados Unidos. De acuerdo con los Servicios de Ciudadanía e Inmigración de EE. UU. (USCIS), se debe solicitar asilo de manera afirmativa o defensiva mediante la presentación del Formulario I-589, que es la solicitud de asilo y la retención de deportación, dentro del año de llegada a los Estados Unidos.

“A menudo no toman el no saber esto como una excusa”, dijo LaFountain. “Pero eso puede ser un problema ya que muchas personas pueden no saberlo debido a las barreras del idioma”.

Si alguien no presenta la solicitud dentro de un año y luego decide presentar la solicitud, se le puede negar. Un caso de asilo recibe una remisión automática a la corte de inmigración si es denegado.

El idioma también es importante para la parte del proceso de pruebas de inglés y educación cívica. Según USCIS, la prueba de naturalización consta de dos componentes: dominio del idioma inglés, que está determinado por la capacidad del solicitante para leer, escribir, hablar y comprender inglés; y conocimiento de la historia y el gobierno de los EE. UU., que se determina mediante una prueba de educación cívica.

Para aprobar esta parte del examen, muchos toman la clase de ciudadanía estadounidense. Pero para comprender el material, se recomienda tomar una clase de ESL.

Proceso

Para pasar por el proceso de naturalización, hay requisitos que todo solicitante debe cumplir según la Ley de Inmigración y Nacionalidad de los EE. UU., además de que debe presentar documentación como el Formulario N-400, que es la solicitud de naturalización.

USCIS revisa la solicitud y entrevista a todos los solicitantes para determinar su elegibilidad para naturalizarse. Luego de la aprobación, USCIS programa a los solicitantes para una ceremonia de juramentación requerida ante un juez o funcionario de USCIS.

Además, los solicitantes deben tener al menos 18 años y residir en los Estados Unidos durante al menos cinco años.

Costos y exenciones 

“Convertirse en ciudadano estadounidense puede ser costoso para muchos”, dijo Taddei.

El formulario N-400 cuesta $725 y consta de dos partes: $640 por el formulario y $85 por una tarifa de evaluación biométrica.

“Muchos no tienen $725 para gastar para convertirse en ciudadanos”, dijo Taddei.

Esto tampoco incluye el costo de contratar a un abogado que pueda hacerse cargo de su caso. Mientras tanto, las clases de ciudadanía estadounidense y de ESL suelen ser gratuitas. Muchos centros de educación para adultos ofrecen clases gratuitas.

Una exención de la tarifa de solicitud puede estar disponible para algunos solicitantes. Para ser elegible para la exención, la persona debe cumplir con uno de los siguientes tres criterios, según USCIS:

Los solicitantes, su cónyuge o el cabeza de familia que vive con ellos, actualmente reciben un beneficio con verificación de recursos.

El ingreso familiar es igual o inferior al 150 por ciento de las pautas federales de pobreza en el momento de presentar la solicitud.

Los solicitantes actualmente están experimentando dificultades financieras que les impiden pagar la tarifa de presentación, incluidas facturas médicas inesperadas o emergencias.


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