Meriden students discuss impact of new Black and Latino studies course

Estudiantes de Meriden discuten el impacto del nuevo curso de estudios sobre la raza negra y la ascendencia latina

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MERIDEN — For Victoria Fontanez, a senior at Wilcox Technical High School, knowing where her family came from is incredibly important to her.

That’s why she’s taking a class that’s teaching her all about just that.

“As a Puerto Rican, I find that there is a lack of history being taught about where I come from,” she said. “I took this course because I want to know where my family came from.”

Fontanez is referring to the Black and Latino studies class at Wilcox, where 354 students out of 782 are Hispanic, 43 are Black and 35 report two or more races in their ancestry, according to school data. Lawmakers passed a law in 2019 requiring Connecticut high schools to offer a Black and Latino studies course — making Connecticut the first state in the nation to have that requirement.

According to Gov. Ned Lamont, with the increasing black and Latino population in Connecticut, it is important to provide “students with a better understanding of the African American, Black, Puerto Rican, and Latino contributions to United States history, society, economy, and culture.”

The curriculum for the course was then co-developed by the State Education Resource Center and the State Department of Education.

During the 2021-2022 school year, districts had the option of offering the course, but this academic year it became a requirement for all schools in Connecticut to offer African-American, Black, Puerto Rican, and Latino studies. 

At Wilcox, the class is offered as an elective and is advised by Ryan Fischer, a social studies instructor. 

Fischer said the first half of the year is focused on Black studies while the second half focuses on Puerto Rican and Latino studies. 

“Right now we’re learning about slavery, and reading a letter from someone who was enslaved,” he said. “I find that the kids are really into the course because it shows a different perspective than what’s always been taught.”

Fischer said he loves teaching the course because it also allows him to learn. “Now for future courses, I can show new material,” he said. “The kids are just so engaged in this class.”

What do students think?

Students who are enrolled in the course this year, say they are enjoying it. 

“I chose this course because, personally as a Hispanic, I feel we don’t really see the other perspective,” said Ashley Mendoza, a senior at Wilcox. “I thought it was so cool to finally see the other side of history. I’m Mexican and so far the course has taught me so much new information like slavery, but from the perspective of those who were enslaved.”

Mendoza added that she shares with her friends what she’s learning and finds that it’s all new for them. 

“This course is kind of decolonizing the history I was taught,” she said. 

Chelsea Fitzgerald, a senior at Wilcox, took the course because she felt as though she’s always learned the same material, but never went in-depth on the topics. 

“As a white person, I wasn’t taught about this and I became interested in learning this topic,” Fitzgerald said. “I really love this. Mr. Fischer is a great teacher and he is just as interested in the topic as we are. Every night I go home and talk with my parents about what I learned.”

Student voice

At Platt High School, less than a mile from Wilcox, students have shown similarly robust interest in the new course, reported Principal Dan Corsetti.

Platt is offering two sections: one has 23 students enrolled and the other has 18.

“It’s a great course,” Corsetti said, adding that he has observed a few sessions of the class this year.

Discussions have already begun at Platt about how to enable more student voice into the course and ownership of what they’re learning about.

“Our students are having conversations around, ‘What is it that we want to get out of this course?’” Corsetti said. As an educator, he said, it is exciting to see students want to take such an active role in the subject they’re being taught.  

Audit planned

Officials with the State Department of Education are in the process of planning for the first statewide audit of school districts around the offering of black & Latino studies courses. SDE spokesman Eric Scoville explained the audit is a legislative requirement.

That audit will likely detail information regarding which schools offered the course, the number of sections of the course offered and the number of students enrolled.

SDE is required by law to submit an annual report to the legislature. 

Reporter Michael Gagne contributed to this story. 


MERIDEN — Para Victoria Fontanez, una estudiante en su último año en Wilcox Technical High School, es muy importante el conocer de donde vino su familia.

Por eso ella está tomando una clase que le está enseñando acerca de esto.

“Como puertorriqueña, siento que se nos está enseñando muy poca historia acerca de dónde vengo”, dijo la joven. “Tomé este curso porque quiero saber de donde vino mi familia”.

Fontanez está hablando acerca del curso de estudios de la raza negra y la ascendencia latina en Wilcox, donde 354 de los 782 estudiantes son hispanos, 43 son de raza negra y 35 reportan tener dos o más razas en su ascendencia, según la información escolar. Los legisladores aprobaron una ley en 2019, la cual requiere que las escuelas preparatorias en Connecticut ofrezcan el curso de estudios de la raza negra y la ascendencia latina, convirtiendo a Connecticut en el primer estado en la nación en tener ese requisito.

Según el Gobernador Ned Lamont, ya que la población de raza negra y ascendencia latina está aumentando en Connecticut, es importante proveerles a “los estudiantes un mejor entendimiento de las contribuciones que los afroamericanos, la raza negra, los puertorriqueños, y los latinos han hecho a la historia, sociedad, economía y cultura de los Estados Unidos”.

El plan de estudios para este curso se desarrolló conjuntamente con el State Education Resource Center y el State Department of Education.

Durante el año escolar 2021-2022, los distritos tuvieron la opción de ofrecer el curso, pero este año académico se requiere que todas las escuelas en Connecticut ofrezcan los estudios afroamericanos de la raza negra, los antepasados puertorriqueños y la latinos.

En Wilcox, la clase se ofrece como electiva y es asesorada por Ryan Fischer, instructor de estudios sociales.

Fischer comentó que la primera mitad del año se enfoca en los estudios de la raza negra, mientras que la segunda mitad del año se concentra en los estudios sobre los antepasados puertorriqueños y latinos.

“En este momento estamos aprendiendo acerca de la esclavitud y leyendo una carta de alguien que fue esclavizado”, dijo.  “Veo a los estudiantes muy interesados en este curso porque les enseña una perspectiva diferente a la que siempre han aprendido”.

Fischer dijo que le fascina enseñar este curso porque le permite aprender. “Ahora podré enseñarles nuevo material a las próximas clases”, comentó. “Los jóvenes se envuelven tanto en esta clase”.

¿Qué piensan los estudiantes?

Los estudiantes que se inscribieron para el curso este año dicen que lo están disfrutando.

“Yo escogí este curso porque, personalmente como hispana, siento que no vemos otra perspectiva”, comentó Ashley Mendoza, una estudiante en su último año en Wilcox. “Pienso que es excelente ver el otro lado de la historia. Yo soy mexicana y, hasta ahora, el curso me ha enseñado mucha informacion nueva acerca de la esclavitud, pero de la perspectiva de aquellos que fueron esclavizados”.

Mendoza añadió que cuando comparte lo que está aprendiendo con sus amistades se da cuenta que esto es nuevo para ellos.

“Este curso está descolonizando la historia que se me habían enseñado”, dijo.

Chelsea Fitzgerald, una estudiante en su último año en Wilcox, tomó el curso porque sentía que siempre estaba aprendiendo el mismo material, pero nunca se profundiza en los temas.

“Como persona de raza blanca, no se me enseñó esto y me interesó aprender acerca de este tema”, dijo Fitzgerald. “Me encantó. Mr. Fischer es un maestro excelente y está tan interesado en el tema como nosotros. Cada noche me voy a casa y hablo con mis padres acerca de lo que aprendí”.

Voz estudiantil

En Platt High School, a menos de una milla de Wilcox, los estudiantes también han mostrado gran interés en el nuevo curso, reportó Dan Corsetti.

Platt ofrece dos secciones: una tiene 23 estudiantes y la otra tiene 18.

“Es un curso muy bueno”, dijo Corsetti, añadiendo que ha observado varias sesiones de la clase este año.

En Platt, ya se ha comenzado a discutir cómo se puede permitir más conversación estudiantil durante el curso y participación en lo que están aprendiendo.

“Nuestros estudiantes están teniendo conversaciones acerca de ‘¿Qué es lo que queremos aprender acerca de este curso?’”, dijo Corsetti. Como educador, él dijo que es emocionante ver a los estudiantes tan interesados en tomar una participación activa en el tema que están aprendiendo.

Auditoria planificada

Los oficiales del State Department of Education (SDE) están en el proceso de planificar la primera auditoría a nivel estatal de los distritos escolares ofreciendo los cursos de estudios de la raza negra y ascendencia latina. El representante del SDE, Eric Scoville, explicó que la auditoría es un requisito legislativo.

La auditoría probablemente tendrá información detallada acerca de las escuelas que ofrecieron el curso, la cantidad de secciones ofrecidas del curso y el número de estudiantes que se inscribieron.

SDE requiere, por ley, que se presente un reporte anual a la legislatura.

 

El reportero Michael Gagne contribuyó a este reportaje.


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