Ask the Expert - Is the vaccine safe for people with autoimmune diseases? 



Is the vaccine safe to get for people who have autoimmune diseases & fibromyalgia? If it's safe, will our pain get worse & our flares be worse than normal?

Before I answer the question, it is important to note that we have very little direct evidence specifically looking at COVID-19 vaccine safety and efficacy in people with rheumatic and musculoskeletal diseases or autoimmune diseases including fibromyalgia. So, the American College of Rheumatology convened a task force of experts to look at the scientific evidence that is available on COVID-19 vaccines as well as what is known on other vaccines in patients with rheumatologic and autoimmune diseases. These experts developed a guidance for COVID vaccine use in patients with these disorders and for COVID vaccine timing in people who are on immunomodulatory therapies. Of course, if you have any specific questions about your own circumstances, please have a discussion with your healthcare provider.

So the following information comes from this expert guidance. 

First, to answer a question perhaps that was not asked here but is key to consider whenever someone is thinking about the risks and benefits of any treatment is how important is it that you get the treatment in question, in this case the COVID vaccine. 

The COVID vaccination is definitely recommended for patients with rheumatologic and autoimmune disorders, particularly since these patients are considered to have a higher risk for hospitalization and worse outcomes from COVID itself compared to the general population. The experts acknowledge that there is variability among the different disorders and that there are differences in severity of rheumatologic and autoimmune disease progression that confer different levels of risk to individuals when it comes to COVID, but in general, the experts agreed that as a group, individuals with rheumatologic and autoimmune disorders are at increased risk of more severe COVID disease.

So, what do we know about the effectiveness of the vaccine response in patients with rheumatologic and autoimmune disorders? The experts agree that there may be a blunted response to the vaccine in patients who are on systemic immunomodulatory therapies and that the vaccine response may not last as long compared to the general population. The reason for this is because such therapies diminish the immune response, as they are supposed to do to help control the autoimmune disease, but as a consequence, could also diminish the immune response to the vaccine itself. To what extent, if at all, we do not know. Nevertheless, any protection, whether full or partial, from the vaccine is better than no protection at all. 

Regarding safety of the vaccine, it is not expected to be any less safe than it is for the general population, keeping in mind that these vaccines are meant to elicit a reaction from our bodies—they are highly reactogenic vaccines—and so many people experience injection site pain, headache, muscle aches and pains, fever and chills. And these are good side effects—just signs that the vaccine is working, allowing the body to mount that immune response we want to protect us from COVID in the future. People who are younger and people after the second shot tend to experience more of these side effects. We are also seeing people who have had COVID infection in the past having a stronger side effect reaction after the first shot. But, remember that these side effects are expected, they occur within the first 1-2 days after the vaccine is given, and tend to last 1-2 days on average, so don’t be scared if you experience them. 

Now, what about a possible flare occurring after receiving the vaccine? There is a theoretical risk that a flare or worsening of the disease could happen after getting vaccinated. We do not have good scientific evidence supporting this risk, other than it being a theoretical one. But, the benefit of getting vaccinated and being protected from getting COVID-19 outweighs the potential theoretical risk of a flare. 

Last, in general, for the majority of the medications and immunomodulatory therapies you may be on for your rheumatologic and autoimmune disorders, no changes need to be made. Timing of the vaccination in relation to the therapies, however, may need to be coordinated, so please check with your healthcare provider on when you should receive your vaccine in relation to your treatments. 

Dr. Marwan Haddad, Community Health Center



¿La vacuna es segura para personas con enfermedades autoinmunes y fibromialgia? ¿Si es segura, nuestros dolores y los brotes serán peores de lo normal?

Antes de responder la pregunta, es importante notar que tenemos muy poca evidencia directa que examina la seguridad y eficacia de la vacuna contra el COVID-19 en personas con enfermedades reumáticas y musculoesqueléticas o enfermedades autoinmunes como la fibromialgia. Así que el Colegio Americano de Reumatología reunió un cuerpo especial de expertos para observar la evidencia científica que está disponible acerca de las vacunas contra el COVID-19, así como lo que se conoce de otras vacunas en pacientes con enfermedades reumatológicas y autoinmunes. Estos expertos desarrollaron una guía para el uso de la vacuna de COVID-19 en pacientes con estos trastornos y para el tiempo de vacunación contra el COVID para las personas que reciben terapias inmunomoduladoras. Por supuesto, si tiene alguna pregunta específica acerca de sus circunstancias, por favor hable con su proveedor/a de cuidado médico.

Así que la siguiente información viene de esta orientación experta.

Primero, para responder una pregunta que quizás no se ha contestado aquí pero es clave para cuando alguien está considerando los riesgos y beneficios de cualquier tratamiento es, ¿cuán importante es recibir el tratamiento en cuestión, en este caso la vacuna contra el COVID?

La vacuna contra el COVID definitivamente se recomienda para pacientes con trastornos reumatológicos y autoinmunes, particularmente porque se considera que estos pacientes tienen mayor riesgo de hospitalizaciones y resultados peores por el COVID en comparación con la población general. Los expertos reconocen que hay variabilidad entre los diferentes trastornos y que hay diferencias en la gravedad de la progresión de las enfermedades reumatológicas y autoinmunes que presentan diferentes niveles de riesgos a individuos cuando se trata del COVID, pero por lo general, los expertos están de acuerdo que como grupo, los individuos con trastornos reumatológicos y autoinmunes tienen un mayor riesgo de enfermedad más severa por el COVID.

Así que, ¿qué sabemos acerca de la eficacia de la respuesta de la vacuna en pacientes con trastornos reumatológicos y autoinmunes? Los expertos están de acuerdo que puede haber una respuesta mitigada a la vacuna en pacientes recibiendo terapias inmunomoduladoras sistémicas y que la respuesta de la vacuna puede durar menos tiempo en comparación a la población general. La razón por esto es porque estas terapias reducen la respuesta inmunológica, como se supone que hagan para ayudar a controlar la enfermedad autoinmune, pero como consecuencia, pueden disminuir la respuesta inmune a la misma vacuna. Hasta qué punto, si es que lo hace, no sabemos. Sin embargo, cualquier protección, tanto completa o parcial, de la vacuna es mejor que ninguna proteccion.

Acerca de la seguridad de la vacuna; no se espera que sea menos segura de lo que es para la población general. Mantén en mente que estas vacunas se supone que provoquen una respuesta de su cuerpo - son vacunas altamente reactogénicas - y tantas personas sienten dolor en el lugar donde recibieron la inyección, dolor de cabeza, dolores musculares, fiebres y escalofríos. Y estos son buenos efectos secundarios - solo señala que la vacuna está trabajando, permitiendo que el cuerpo cree esa respuesta inmune que queremos que nos proteja del COVID en el futuro. Las personas más jóvenes y las personas después de la segunda vacuna tienden a sentir más estos efectos secundarios. También estamos viendo que las personas que han tenido COVID en el pasado están teniendo estas reacciones de efectos secundarios más fuertes después de la primera vacuna. Pero, recuerden que estos efectos secundarios son de esperar, ocurren dentro de 1 - 2 días después de recibir la vacuna, y suele durar un promedio de 1 - 2 días, así que no tenga miedo si los siente.

Ahora, ¿que del posible brote que puede ocurrir después de la vacuna? Hay un riesgo teórico que un brote o empeoramiento de la enfermedad pueda ocurrir después de ser vacunado/a. No tenemos buena evidencia científica apoyando este riesgo, aparte de ser uno teórico. Pero el beneficio de ser vacunado y protegido de contagiarse con el COVID-19 sobrepasa el riesgo teórico de un brote. Finalmente, por lo general, ningún cambio se tiene que hacer para la mayoría de los medicamentos y terapias inmunomoduladoras que puede estar recibiendo. Sin embargo, el momento de la vacunación en relación con las terapias probablemente tendrá que ser coordinado, así que debe verificar con su proveedor de cuidado de salud para determinar cuándo debe recibir su vacuna en relación con sus tratamientos.

Dr. Marwan Haddad, Community Health Center

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.

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