Ask the Expert - Vaccine side effects

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Alexandra Edmonson, Family Nurse Practitioner Resident at Community Health Center, answers this week’s questions:

What side effects should we expect after receiving a COVID-19 vaccination?

Side effects are possible whenever receiving a vaccine. They can be local, meaning the side effect is limited to the area where the vaccine was injected (e.g. arm soreness, swelling or redness), or they can be systemic, meaning they can affect the whole body (e.g. fever, chills, fatigue, or muscle aches). Most of us have experienced a sore arm after getting a tetanus shot (a local side effect) which then goes away after a day or two. Many of us who receive the flu shot have also felt a little run down afterwards (a systemic side effect), and may have mistakenly assumed that the flu shot gave us the flu. In reality, these side effects are a sign that your immune system is working hard to produce antibodies to keep you safe. It is hard work fighting viruses and bacteria, and the extra energy needed to do so can make you feel a little unwell in the meantime.

In data published by the CDC regarding the first month of COVID-19 vaccinations (12/14/20 – 1/13/21), nine side effects were reported by people who received at least one dose of the Pfizer or Moderna vaccine. Local side effects on day 1 after receiving the 1st dose included: 1) Injection Site Pain (73% of Pfizer vaccine recipients, 78% of Moderna vaccine recipients), and 2) Injection Site Swelling (4% of Pfizer vaccine recipients, 6% of Moderna vaccine recipients).

Systemic side effects on day 1 after receiving the 1st dose included: 1) Fatigue (22% for Pfizer, 25% for Moderna), 2) Headache (18% for Pfizer, 20% for Moderna), 3) Muscle Aches (15% for Pfizer, 18% for Moderna), 4) Chills (6% for Pfizer, 8% for Moderna), 5) Fever (6% for Pfizer, 8% for Moderna), 6) Joint Pain (5% for Pfizer, 7% for Moderna), and 7) Nausea (4% for Pfizer, 6% for Moderna).

Local side effects after receiving the 2nd dose of the Pfizer vaccine from the data mentioned above include: 1) Injection Site Pain (79%) & 2) Injection Site Swelling (9%). Systemic side effects after receiving the 2nd dose of the Pfizer vaccine include: 1) Fatigue (54%), 2) Headache (43%), 3) Muscle Aches (47%), 4) Chills (31%), 5) Fever (29%), 6) Joint Pain (24%), and 7) Nausea (14%). All nine of the reported side effects increased with the second dose of the Pfizer vaccine, some by as much as five times (e.g. fever). Unfortunately, no data was published on those who received their 2nd Moderna dose. However, anecdotal evidence regarding Moderna is consistent with the Pfizer vaccine results.

How likely is a severe reaction?

Anaphylaxis, a severe potentially life-threatening reaction that can happen within seconds of exposure to an allergen, has occurred following COVID-19 vaccination, though it is very uncommon. Signs of anaphylaxis include difficulty breathing, swelling of the mouth, hives, a fast heart rate, and nausea or vomiting. According to data on the first month of COVID vaccination (12/14/20 – 1/18/2021), reported anaphylaxis cases were as follows: 1) Pfizer: 4.7 cases per million doses of vaccine administered, and 2) Moderna: 2.5 cases per million doses of vaccines administered.

For people with a diagnosed allergy to any component in the COVID vaccine, COVID vaccination is contraindicated. It is also contraindicated to receive a 2nd dose of the Pfizer or Moderna vaccine if a severe allergic reaction (e.g. anaphylaxis) occurred after the first dose. Those who experience a severe allergic reaction to the first dose of Pfizer or Moderna may consider the Johnson & Johnson vaccine (Janssen).

To ensure patient safety, all vaccine recipients are required to remain under observation for at least 15 minutes following each vaccine dose. Those with a history of anaphylaxis to anything other than a COVID vaccine or component in a COVID vaccine, are required to remain for 30 minutes of observation. Those with a history of an immediate allergic reaction to other vaccines or injectable therapies may consider COVID vaccination and are also required to remain under observation for 30 min.

Millions of people in the US have safely been vaccinated against COVID-19. If you have any questions regarding vaccination, please contact your primary care provider.


¿Qué efectos secundarios se pueden esperar después de recibir la vacuna contra el COVID-19?

Es posible sentir efectos secundarios cuando uno recibe una vacuna. Pueden ser localizados, lo que quiere decir que el efecto está limitado al área donde recibió la inyección (ej. dolor en el brazo, inflamación o enrojecimiento), o pueden ser sistémicos, lo que quiere decir que puede afectar el cuerpo entero (ej. Fiebre, escalofríos, agotamiento, o dolores musculares). La mayoría de nosotros ha sentido dolor en el brazo después de recibir la inyección contra el tétano (un efecto secundario localizado) el cual se va después de uno o dos días. Muchos de los que hemos recibido la vacuna contra la influenza (flu) también nos hemos sentido un poco agotados (un efecto secundario sistémico), y por error hemos asumido que la vacuna contra la influenza nos ha dado influenza. En realidad, estos efectos secundarios son una señal que su sistema inmune está trabajando fuerte para producir anticuerpos para mantenerlo sano. La batalla contra un virus y bacteria es un trabajo fuerte y la energía adicional que se necesita para batallar le puede hacer sentir un poco enfermo.

En la información que el CDC publicó acerca del primer mes de las vacunas contra el COVID-19 (14/12/20 - 13/1/21), se informó que los que recibieron por lo menos una dosis de la vacuna de Pfizer o Moderna reportaron nueve efectos secundarios. Los efectos localizados en el primer dia de recibir la primera dosis incluyeron: 1) Dolor en el área donde recibió la inyección (73% de los que recibieron la vacuna de Pfizer, 78% de los que recibieron la vacuna de Moderna), y 2) Inflamación del área donde recibió la inyección (4% de los que recibieron la vacuna de Pfizer, 6% de los que recibieron la vacuna de Moderna).

Los efectos sistémicos en el primer dia de recibir la primera dosis incluyeron: 1) Agotamiento (22% de Pfizer, 25% de Moderna), 2) Dolor de cabeza (18% de Pfizer, 20% de Moderna), 3) Dolor Muscular (15% de Pfizer, 18% de Moderna), 4) Escalofrios (6% de Pfizer, 8% de Moderna), 5) Fiebre (6% de Pfizer, 8% de Moderna), 6) Dolor en las Articulaciones (5% de Pfizer, 7% de Moderna) y 7) Náuseas (4% de Pfizer, 6% de Moderna).

Los efectos secundarios localizados después de recibir la segunda dosis de la vacuna de Pfizer de la información mencionada anteriormente incluyeron: 1) Dolor en el área donde recibió la inyección (79%) y 2) Inflamación del área donde recibió la inyección (9%). Los efectos sistémicos después de recibir la segunda dosis de Pfizer incluyeron: 1) Agotamiento (54%), 2) Dolor de cabeza (43%), 3) Dolor Muscular (47%), 4) Escalofrios (31%), 5) Fiebre (29%), 6) Dolor en las Articulaciones (24%) y 7) Náuseas (14%). Los nueve efectos secundarios aumentan con la segunda dosis de la vacuna de Pfizer, algunos aumentaron hasta cinco veces (ej. fiebre). Desafortunadamente, no se ha publicado ninguna información acerca de los que recibieron la segunda dosis de Moderna. Sin embargo, la evidencia basada en observaciones acerca de Moderna es consistente con los resultados de la vacuna de Pfizer.

Anafilaxia, una reacción severa que puede ser fatal y puede pasar segundos después de estar expuesto a algo que cause alergias, ha ocurrido después de la vacunación del COVID-19, aunque no es muy común. Los síntomas de anafilaxia incluyen dificultad respiratoria, inflamación de la boca, sarpullido en el cuerpo, ritmo cardíaco rápido, y náuseas o vómitos. De acuerdo a la información en el primer mes después de recibir la vacuna contra el COVID (14/12/20 - 18/1/2021), se reportó los siguientes casos de anafilaxia: 1) Pfizer: 4.7 casos por un millón de dosis de vacunas administradas, y 2) Moderna: 2.5 casos por un millón de dosis de vacunas administradas.

Para personas con una alergia diagnosticada a cualquier ingrediente de la vacuna contra el COVID, no se recomienda que reciba la vacuna contra el COVID. Tampoco se recomienda recibir la segunda dosis de la vacuna de Pfizer o Moderna si una reacción alérgica severa (ej, anafilaxia) ocurre después de la primera dosis. Aquellos que sufren de una reacción alérgica severa a la primera dosis de Pfizer o Moderna puede considerar la vacuna de Johnson & Johnson (Janssen).

Para garantizar la seguridad de los pacientes, a todos los que reciben las vacunas se le requiere permanecer bajo observación por 15 minutos después de recibir la vacuna. Los que tienen historial médico de anafilaxia a cualquier cosa aparte de la vacuna de COVID o algún ingrediente en la vacuna de COVID, se requiere que permanezcan bajo observación por 30 minutos. Aquellos con historial médico de reacción alérgica inmediata a otras vacunas o terapias por inyección pueden considerar ser vacunados contra el COVID y también tendrán que permanecer bajo observación por 30 minutos.

Millones de personas en los Estados Unidos han sido vacunados seguramente contra el COVID-19. Si tiene cualquier pregunta sobre la vacunación, por favor comuníquese con su médico primario.

Alexandra Edmonson, FNP-C
Enfermera Residente Certificada de Familia
Community Health Center

Translation by Lizandra Mejías-Salinas, Spanish Community of Wallingford

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