CT Medicaid to cover doulas, breastfeeding

CT Medicaid cubrirá comadronas y lactancia materna

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Connecticut Medicaid provider HUSKY Health announced a new maternity bundle that would allow parents to pay for doula care and breastfeeding support with Medicaid funds starting next summer.

The program is funded through an additional $830,000 allocated to improve maternity health outcomes in the governor’s budget for 2022-23. 

Doulas are trained people (mostly women) who support parents during labor and the postpartum period, according to a definition from Department of Social Services spokesperson Maura Fitzgerald. The expansion is part of an ongoing effort to address the systemic inequities in medical systems, especially for people of color. 

“The overarching goal of including doulas and increased breastfeeding support in the Medicaid maternity bundle is to remedy disparities in access, utilization, and outcomes for pregnant people, with an emphasis on people of color and people with substance use disorders,” Fitzgerald wrote in an email. 

August was declared national breastfeeding month by the U.S. Breastfeeding committee and has been celebrated annually in 2011. In Connecticut, Hartford Hospital proclaimed the month of August as Breastfeeding Awareness Month at an event hosted on Wednesday. The declaration gives advocates and health professionals a chance to highlight the importance of breastfeeding, especially among communities of color. 

The risk of not listening

After giving birth, “everything went bad,” said pro tennis player Serena Williams in an exclusive interview with Vogue. A series of small blood clots settled in her lungs. Williams asked for a blood thinner, but the nurse thought her pain medicine might be making her confused and delayed the necessary medication, Vogue reported. After that, Williams said that a six-day series of interventions followed. Williams’ experience is just one well-publicized example of the disconnect that might occur between health care providers and mothers.

Karen Siegel, director of policy at Connecticut-based nonprofit Health Equity Solutions, attributes a lot of these disparities to systemic racism. However, she also said that doulas can play an important role in counteracting interpersonal racism and implicit biases of the health care systems.

“One of the largest issues is that women aren’t listened to — Black birthing people especially don’t get heard,” she said. “Doulas can help with that. Also, they’re yet another voice in the room saying; ‘No, you have to listen to this person. This person knows their body.’”

Medicaid and mortality rates

A recent study published by the Connecticut Department of Public Health found significant disparities in maternal mortality rates related to race and income. People who receive Medicaid made up 68% of the pregnancy-associated deaths, but only 37% of live births. 

The study also found that Black people were overrepresented in pregnancy-related deaths. White people accounted for 44% deaths and 54% of live births, whereas Black people accounted for 27% of deaths, but only 13% of live births.

The statistic is especially concerning as Medicaid covers 40% of the births in Connecticut and up to 70% in distressed municipalities, Fitzgerald said.

Doula affordability

Since the pandemic, Doula trainer Krista Maltais has seen a shift in the national conversation about inequality in the health care system and finds that more families are willing to advocate for themselves. 

“I think anybody who’s ever had a child knows that there are really big gaps in care and that’s always been kind of put back on the family to find an advocate for themselves,” she said in an online interview. “I think the pandemic actually really helped highlight that we’re facing way more than just gaps. We’re facing chasms of lack of support and continuity of care.”

Maltais is based in New Hampshire and hosts online sessions to certify doulas in the Northeast regions by the standards held by doula certification program DONA International. As an advanced postpartum doula certified by DONA international, she has worked as a doula since 2006 and has been running doula training sessions since 2017.

Maltais considers doula care as an advantage for the family — if an expensive one.

“There’s so many things that happened during this postpartum time, whether it’s a person’s first child or it’s their fifth child,” Maltais said. “There’s always a struggle. And doula care is one of the ways that those struggles can get minimized. However, it’s still generally considered out of pocket expense and so it’s very unattainable for a huge portion of people.”

At the birth of her first child, Amy Chen said she did not want an episiotomy — even though the attending doctor recommended it. 

“My doula was there with me and was able to help me and my partner advocate for not doing that [procedure],” she said in an online interview. “In the big scheme of things, it’s not that big of a deal. But at the same time, we also know that in hospital births, many times one intervention leads to another in this sort of a cascading effect.”

At the time, Chen worked as a legal aid in Oakland and thought her clients could benefit from doula care. However she paid between $1,500 and $2,000 out of pocket for doula care for each of her three children, she said. As such, market rates for doula care are often prohibitively expensive for low-income parents. 

Chen left legal aid and started working as a senior attorney with national health advocacy nonprofit National Health Law Program. In 2019, she became involved with a program that works with state-based organizations like Connecticut’s Health Equity Solutions to lobby legislators to allocate Medicaid funding to pay for doula care. Chen said the effort varies from state to state, as some states have legislators who are already meeting with doula advocacy groups. 

Peer-to-peer support

Despite the high cost of childcare and postpartum support, free resources are available to parents, especially through volunteer-run organizations and nonprofits. 

About 40 years ago, Anne Murphy breastfed her first child. To get help, she attended a meeting hosted by La Leche League, an international breastfeeding nonprofit that provides peer-to-peer support and education for breastfeeding parents.

She stayed involved with the league, made dear friends and decided to take the training to become a leader herself, she said. Murphy is currently listed as a leader of a local chapter in the North Haven/Hamden area. As a leader, she stays up-to-date with recent medical knowledge and is able to point parents to books and other reliable resources that help parents through the rough spots of breastfeeding. 

“I recommend that every family who plans on breastfeeding should have material at their fingertips,” she said.

However, more than books, Murphy thinks the help of a supportive community is essential. She describes breastfeeding as an “art” and a “delicate dance” between a mother and baby. Based on her years of experience, she says differences in temperament, physique — or even sleeping schedules — can make breastfeeding challenging for new parents.

“I think the most important thing when you support parents who are breastfeeding a child for the first time is giving the emotional support and then the self confidence,” she said in an online interview. “Sometimes things can get rough, but we can help you [parents] and we can help you breastfeed the way that you would like to do it.”

Economic benefits

Since the pandemic, the league holds its monthly meetings on Zoom and Facebook. Murphy said breastfeeding parents and doulas attend meetings from all over the region. Murphy said the league doesn’t have membership dues, and instead is funded by a pay-what-you will model. During a national infant formula shortage, Murphy explained that breastfeeding is an investment in long-term health.

“The savings that a family makes when they are breastfeeding are very high,” she said. “For instance, you don't have to buy artificial substitutes. So breast milk is free. And there are less doctor visits for a breastfed baby because breastfeeding helps to protect against short and long-term illnesses and diseases.”  

Similarly, doula trainer Krista Maltais thinks that giving parents access to support and education after pregnancy is helpful for long-term health. 

“I see doula work, particularly postpartum doula work, as preventative care,” she said. “If families are supported, if parents are getting their needs met, if they’re being educated about what’s developmentally appropriate for their child, understanding their child’s cues and communication, they’re having that time to rest and recuperate and form what that unit is. That sets a really strong foundation.”

The governor’s budget expects that the new bundle will reduce total Medicaid expenditures by $1.65 million in 2023.

Expected rollout: doula certification

This is not the first time the government has addressed the use of Medicaid funds to pay for doula care. In February of 2019, members of the advocacy group Doulas for Connecticut gave testimony to the Senate on a bill that would regulate doulas and provide Medicaid coverage. The bill did not pass. However, the legislature recommended that doula certification be set first, said Samantha Lew, manager of Policy & Advocacy at Connecticut’s Health Equity Solutions, who was involved with the process.

Advocate Amy Chen stressed the importance of writing legislation that centers on doulas. She applauds the efforts of Health Equity Solutions in conversing with doulas and the state in establishing the requirements for doula certification.

“One thing that I’m finding is that states are realizing that the actual implementation process is going to take longer,” she said. “I think it’s a shame because obviously, these are benefits that Medicaid enrollees all needed yesterday, right?”

Despite the slow start in Connecticut, she thinks rollout will be faster because of the series of conversations held with doulas in the beginning.

“Once the state [Connecticut] is really ready to implement coverage, I think it will be much faster and you’re not going to see a ramp-up time of months or years,” she said.

However, despite the progress, the bundle is scheduled to be implemented next summer. HUSKY is currently waiting for approvals to pursue contracts and hopes to establish an advisory council in “the very near future.” Additionally, under the bundle, doulas will be able to work with Medicaid providers, but will not be able to enroll as providers themselves until the state begins to certify doulas. 

The process to certify doulas is lengthy. A May bill sponsored by State Rep. Hilda Santiago, D-Meriden, establishes the requirements for the committee that will write the requirements for certifying Connecticut doulas. According to the legislation, the committee will be formed before January 2023, but it is unclear when the committee will publish the requirements.

At time of publication, Santiago had not responded to a request for comment.

Concerning the bill, Advocate Samantha Lew said that doulas might disagree with health care providers on the best way to provide care. She also thinks it is important for the committee to establish requirements around core competencies instead of formal training to not exclude doulas of color.

“Our hope is that in the future, the bundle can be revised again so that Medicaid enrollees can choose a doula — and that doula doesn’t have to be affiliated with a specific provider,” she said in an online interview. “I don’t think that’s going to be possible in round one.”

Latino Communities Reporter Lau Guzmán is a corps member with Report for America, a national service program that places journalists into local newsrooms. To learn more about RFA go to www.reportforamerica.org. Guzmán can be reached at lguzman@record-journal.com. Twitter: @lauguzm_n

El proveedor de Connecticut Medicaid, HUSKY Health, anunció un nuevo paquete de maternidad que le permitirá a los padres pagar por una comadrona y apoyo de lactancia con fondos de Medicaid, comenzando el próximo verano.

El programa está financiado con $830,000 adicionales que han sido asignados en el presupuesto de 2022-23 del gobernador para mejorar los resultados de la salud materna.

Las comadronas o doulas son personas calificadas (mayormente mujeres) que apoyan a las personas gestantes durante el parto y el periodo posparto, de acuerdo a Maura Fitzgerald, representante del Departamento de Servicios Sociales. La expansión es parte de un esfuerzo continuo para responder a las disparidades sistémicas en el sistema médico, especialmente para las personas de color.

“La meta general de incluir a las comadronas y el apoyo de lactancia materna en el paquete de maternidad de Medicaid es remediar las desigualdades en el acceso, el uso y los resultados para las personas embarazadas, con énfasis en las personas de color, como también las personas con transtornos por uso de sustancias”, escribió Fitzgerald en un correo electrónico.

El mes de agosto se declaró el Mes Nacional de la Lactancia Materna por el Comité de Lactancia de los Estados Unidos, fecha que se conmemora anualmente desde 2011. En Connecticut, Hartford Hospital proclamó el mes de agosto como el Mes de Concienciación de Lactancia Materna, durante un evento que se celebró el miércoles. La declaración le permite a los promotores y los profesionales de salud enfatizar la importancia de la lactancia, especialmente entre las comunidades de color.

El peligro de no escuchar

Después de dar a luz, “todo empeoró”, comentó Serena Williams, jugadora profesional de tenis, en una entrevista exclusiva con Vogue. Una serie de coágulos de sangre pequeños se alojaron en sus pulmones. Williams pidió un anticoagulante, pero la enfermera pensó que el medicamento para el dolor la estaba confundiendo y esto retrasó el medicamento necesario, reportó Vogue. Después de eso, Williams dijo que esto resultó en una serie de intervenciones durante seis días. La experiencia de Williams es solo un ejemplo muy público de la separación que puede ocurrir entre los proveedores de cuidado de salud y las madres.

Karen Siegel, directora de política en Health Equity Solutions, una organización no lucrativa en Connecticut, le atribuye muchas de estas desigualdades al racismo sistémico. Sin embargo, ella añadió que las comadronas desempeñan una función importante para combatir el racismo interpersonal y los prejuicios implícitos del sistema de cuidado de salud.

“Uno de los problemas más serios es que no se le está prestando atención a las mujeres, en particular, no se escucha la opinión de las personas negras que están dando a luz”, dijo. “Las comadronas pueden ayudar con esto. También, hay una voz adicional en el cuarto diciendo: ‘No, usted tiene que escuchar a esta persona. Esta persona conoce su cuerpo’”.

Medicaid y la tasa de mortalidad

Un estudio reciente publicado por Connecticut Department of Public Health mostró desigualdades significativas en la tasa de mortalidad materna con relación a la raza y el ingreso. Las personas que reciben Medicaid constituyen el 68% de las muertes asociadas al embarazo, pero solo el 37% de los partos vivos.

El estudio también mostró que las personas negras están sobrerrepresentadas en las muertes relacionadas al embarazo. La población blanca contabiliza el 44% de las muertes y el 54% de los partos vivos, mientras la población negra contabiliza el 27% de las muertes, pero solo el 13% de los partos vivos.

La estadística es especialmente alarmante, ya que el Medicaid cubre el 40% de los partos en Connecticut y hasta el 70% de las municipalidades en dificultad, dijo Fitzgerald.

Disponibilidad de comadronas

Desde la pandemia, Krista Maltais, instructora de comadronas, ha visto un cambio en la conversación acerca de la desigualdad en el sistema de cuidado de salud y ha notado que más familias están dispuestas a abogar por sí mismas.

“Pienso que cualquier persona que ha tenido un hijo/a en algún momento sabe que hay grandes vacíos en el cuidado, y siempre se ha vuelto la responsabilidad de la familia el abogar por ellos mismos”, comentó en una entrevista en línea. “Pienso que la pandemia ayudó a resaltar el hecho de que estamos enfrentando mucho más que solo un vacío. Estamos enfrentándonos con abismos de falta de apoyo y continuación en el cuidado”.

Maltais está localizada en New Hampshire y organiza sesiones en línea para certificar a las comadronas en la región noreste, de acuerdo con las normas establecidas por el programa de certificación de comadronas, DONA International. Como comadrona de posparto superior certificada por DONA International, ella ha trabajado como una comadrona desde 2006 y ha estado dirigiendo sesiones de capacitación de comadronas desde 2017.

Maltais considera el cuidado de una comadrona una ventaja para la familia, aunque sea costoso.

“Hay tantas cosas que pasan durante este tiempo posparto, sea el primer hijo o el quinto hijo de la persona”, dijo Maltais. “Siempre hay algún problema. El cuidado de una comadrona es una manera de minimizar esos problemas. Sin embargo, generalmente se considera un gasto de su propio bolsillo, por eso, para muchas personas no está al alcance”.

Durante el parto de su primer hijo, Amy Chen dijo que no quería una episiotomía, aunque el médico a cargo lo recomendó.

“Mi comadrona estaba conmigo y me pudo ayudar, y mi pareja pudo pedir que no me hicieran ese [procedimiento]”, dijo en una entrevista en línea. “En el esquema general, no es tan grave. Pero a la vez, también sabemos que en los partos en los hospitales, una intervención lleva a otra, como un efecto en cascada”.

En aquel momento, Chen trabajaba como asistente legal en Oakland y pensó que sus clientes se podrían beneficiar del cuidado de una comadrona. No obstante, ella comentó que pagó entre $1,500 y $2,000, de su bolsillo, para el cuidado de una comadrona para cada uno de sus tres hijos. Como tal, los precios de mercado para el cuidado de una comadrona frecuentemente son extremadamente costosos para las familias con bajos ingresos.

Chen dejó la posición como asistente legal y comenzó a trabajar como abogada principal con un programa nacional, no lucrativo, de defensa de la salud National Health Law Program. En 2019, ella se involucró con un programa que trabaja con organizaciones del estado, como Connecticut’s Health Equity Solutions, para presionar a los legisladores a que asignen fondos de Medicaid para pagar el cuidado de las comadronas. Chen dijo que el esfuerzo varía de estado a estado, ya que algunos estados tienen legisladores que ya están reuniéndose con grupos que abogan por las comadronas.

Apoyo de colegas

A pesar del alto costo de cuidado de niños y apoyo posparto, hay recursos gratuitos para los padres, especialmente por organizaciones dirigidas por voluntarios y no lucrativas.

Hace aproximadamente 40 años, Anne Murphy amamantó a su primer hijo. Para obtener ayuda, asistió a una reunión organizada por La Leche League, una organización internacional de lactancia, no lucrativa, la cual provee apoyo y educación entre pares, para personas que están lactando.

Murphy se mantuvo involucrada con la liga, creando amistades muy cercanas, y decidió tomar la capacitación para volverse una líder, dijo. Actualmente, Murphy aparece en la lista de líderes del capítulo local en el área de North Haven/Hamden. Como líder, ella se mantiene al día sobre la información médica más reciente, y puede dirigir a los padres a escoger libros u otros recursos de confianza que les puedan ayudar durante las etapas más difíciles de la lactancia.

“Recomiendo que cada familia que esté planificando lactar tenga material a la mano”, dijo.

Sin embargo, aparte de los libros, Murphy piensa que es esencial tener la ayuda de una comunidad que le provea apoyo. Ella describe la lactancia como un “arte” y un “baile delicado” entre la madre y su bebé. Basada en sus años de experiencia, ella comenta que los diferentes temperamentos, cuerpos -o hasta los horarios de dormir- pueden causar que la lactancia sea difícil para los padres nuevos.

“Creo que la parte más importante cuando apoyas a los padres que están lactando a un bebé por primera vez es ofrecerles el apoyo emocional y luego la confianza en ellos mismos”, comentó durante una entrevista en línea. “Algunas cosas pueden ser dificultosas, pero le podemos ayudar a ustedes [los padres], y les podemos ayudar a amamantar de la manera que le gustaría hacerlo a ustedes”.

Beneficios económicos

Desde la pandemia, la liga ofrece sus reuniones mensuales por Zoom y Facebook. Murphy comentó que los padres que están lactando y las comadronas de toda la región asisten a las reuniones. Murphy añadió que la liga no cobra cuotas de membresía, en cambio, reciben sus fondos al permitir que las personas paguen lo que quieran. Durante la escasez nacional de fórmula de infantes, Murphy explicó que la lactancia es una inversión en su salud a largo plazo.

“Es mucho lo que una familia se ahorra mientras está lactando”, dijo. “Por ejemplo, no tiene que comprar sustitutos artificiales. La leche materna es gratis. Adicionalmente, menos visitas al médico son necesarias para un bebé amamantado ya que la lactancia le ayuda a protegerlo contra las enfermedades y los trastornos de corto y largo plazo”.

Similarmente, la instructora de comadronas, Krista Maltais, piensa que el poder ofrecer acceso a apoyo y educación para los padres después del embarazo es de gran ayuda para su salud a largo plazo.

“Veo el trabajo de la comadrona, particularmente el de la comadrona posparto, como un cuidado preventivo”, dijo. “Si las familias reciben apoyo, si se están cubriendo sus necesidades, si se les educa acerca de lo que es apropiado en el desarrollo de su hijo, como entender las señales y la comunicación de su bebé, ellos tendrán ese tiempo para descansar y recuperarse y crear esa unidad familiar. Eso establece una base firme”.

El presupuesto del gobernador espera que el nuevo paquete de maternidad disminuya los gastos de Medicaid por $1.65 millones en 2023.

Plan de lanzamiento: certificación de comadronas

Esta no es la primera vez que el gobierno ha dirigido el uso de fondos de Medicaid para pagar el cuidado de comadronas. En febrero de 2019, los miembros del grupo de abogacía Doulas for Connecticut dieron su testimonio al Senado acerca de un proyecto de ley que regularía a las comadronas y proveería cobertura de Medicaid. El proyecto de ley no se aceptó. Sin embargo, la legislatura recomienda que primero se exija la certificación de comadronas, dijo Samantha Lew, gerente de Policy & Advocacy en Connecticut’s Health Equity Solutions, y quien estuvo participando en el proceso.

La Defensora Amy Chen, enfatizó la importancia de crear legislación que se enfoque en las comadronas. Ella aplaude los esfuerzos de Health Equity Solutions en sus conversaciones con las comadronas y el estado, para establecer los requisitos para la certificación de las comadronas.

“Una de las cosas que he notado es que los estados se están dando cuenta que el proceso de implementación va a tardar más tiempo”, dijo. “Creo que es una lástima porque, obviamente, estos son beneficios que todos los que están inscritos en Medicaid necesitaban ayer, ¿correcto?”.

A pesar del comienzo lento en Connecticut, ella piensa que el lanzamiento será más rápido, por la serie de conversaciones que se tuvo con las comadronas al principio.

“Una vez que el estado [Connecticut] esté listo para poner la cobertura en práctica, pienso que será más rápido y no se va a ver un aumento en el periodo de implementación de meses o años”, ella dijo.

Sin embargo, a pesar del progreso, se espera que se implemente el paquete de maternidad el próximo verano. Actualmente, HUSKY está esperando las autorizaciones para obtener contratos, y espera poder establecer comités consultivos en “un futuro muy cercano”. Además, bajo el paquete de maternidad, las comadronas podrán trabajar con los proveedores de Medicaid, pero no se podrán inscribir como proveedores hasta que el estado comience a certificar a las comadronas.

El proceso de certificación de comadronas es largo. Un proyecto de ley patrocinado por la Representante Estatal Hilda Santiago, D-Meriden, estableció los requisitos para el comité que escribió los requisitos para la certificación de las comadronas en Connecticut. Según la legislación, el comité se formará antes de enero de 2023, pero no está claro cuándo el comité publicará los requisitos.

Al momento de esta publicación, Santiago no había respondido a la petición de un comentario.

Con respecto al proyecto de ley, la defensora Samantha Lew comentó que las comadronas posiblemente no estarán de acuerdo con los proveedores de cuidado médico acerca de la mejor manera de proveer el cuidado. Tambien, piensa que es importante que el comité establezca requisitos acerca de las capacidades principales, en lugar de una capacitacion formal, para no excluir a las comadronas de color.

“Esperamos que en el futuro, el paquete de maternidad se revise de nuevo, para que las personas inscritas en Medicaid puedan escoger a una comadrona - y que la comadrona no tenga que estar asociada con un proveedor específico”, comentó en una entrevista en línea. “No creo que eso vaya a ser posible en una ronda”.

Lau Guzmán es reportera de las comunidades latinas y miembro del cuerpo de Report for America, un programa de servicio nacional que ubica a los periodistas en las salas de redacción locales. Para obtener más información sobre RFA, visite www.reportforamerica.org. Puede contactar a Guzmán en lguzman@record-journal.com. Twitter: @lauguzm_n.

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.


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