Embracing Afro Latinidad in Wallingford

 Celebrando la afro-latinidad en Wallingford

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WALLINGFORD — Karisma Maldonado is a Puerto Rican native from Meriden who identifies as Afro Latina. She didn’t always. She didn’t feel she was different when she was growing up, but that changed when she started attending St. Joseph College, in West Hartford.

“I began to understand my place in society and the history of Puerto Rico,” she said. “Even as an older woman with children, taking courses in grad school and learning about the immigration process, and the slave trade, there are so many things people are unaware of.” 

Maldonado struggles with how others perceive her when it comes to race. They often can’t tell whether it’s mixed, Black or Latina. They look at individual features like skin color or hair.

Maldonado is a bilingual teacher for Wallingford public schools. She feels she’s representative of the Latino culture and says she went into education as a way of supporting students, showing Afro Latinos, African Americans, Latinos, and children of color they are important and that they can make a difference. 

“The African blood runs through our veins, with so many other cultures,” she said. “Being Afro Latino goes back to my Puerto Rican descent because of my ancestry and bloodline. This is how I figured out this is who I am.”

Maldonado routinely faces ignorance and bias and responds by trying to be informative. She’s faced assumptions that she’s an assistant, or helper, and not a teacher. Because there aren’t many Afro Latinas in the community, an educated Afro Latina is not someone people find familiar, and her position is often downplayed.

 “I try to educate people with my knowledge and what I know before I make assumptions on how they are,” she said. 

Colorism is a form of discrimination based on skin color. It’s not always associated with racism because it doesn’t have to be connected to a specific race or ethnicity. A Pew Research Center study found Latinos with darker skin color reported more discrimination than those with lighter skin color. 

“A majority (62%) of Hispanic adults say having a darker skin color hurts Hispanics’ ability to get ahead in the United States today at least a little. A similar share (59%) say having a lighter skin color helps Hispanics get ahead. And 57% say skin color shapes their daily life experiences a lot or some, with about half saying discrimination based on race or skin color is a ‘very big problem’ in the U.S. today,” according to Pew Research Center’s National Survey of Latinos, a bilingual, national survey of 3,375 Hispanic U.S. adults conducted in March 2021.

Bridging cultures

As an Afro Latino, Francisco Lopez is aware of the many roots that came together to shape his identity. Those include African, Spanish, and indigenous roots. 

“Both my African roots as well as my European Spanish roots are acknowledged,” he said. “I also acknowledge and am proud to be part of a multinational community with the unifying feature of dark skin. But that at times is in tension with the realization of the transatlantic slave trade.”

Lopez lives and works in Wallingford. He is director of counseling at Choate Rosemary Hall and serves on the board of directors for the Spanish Community of Wallingford or SCOW, a local non-profit organization.

“More locally, where I live and work, it means that I identify strongly with the African American community because that is how people perceive me at first sight. Therefore, any hardship I face is similar to the hardship faced by other Black individuals in the country and in this town,” he said.

The gruesome history of Africans brought to the Americas through slavery played a major role in the culture, genetics, and influence of the Caribbean and Latin America. 

Ariel Lambe, a Latin American and Caribbean studies professor at the University of Connecticut, said an important part of African influence involved sugar cultivation. During the Transatlantic Slave Trade, millions of Africans were shipped to the Caribbean to work on plantations against their will. African slaves did not live long because of conditions and were quickly replaced. This was most prominent in Haiti and Brazil.

 “The interesting byproduct of that is that in those societies they were constantly replacing the dying workers. It created a different culture,” she said. 

The “new” culture that was created influenced language, religion, music, instruments, and food depending on the geographic region.

Lopez’s parents migrated from the Dominican Republic to Puerto Rico, where Lopez was born. When Lopez was two, the family moved to the Dominican Republic and then to New York. 

Today, serving on the board of directors at SCOW is one of the ways he stays in touch with his Latino roots.

“When I knew I was coming to Connecticut to be at Yale, I had an opportunity to find a place to live,” he recalled. “I did an internet search and found SCOW. We visited Wallingford because of SCOW and decided to move to Wallingford.” 

As director of counseling at Choate, Lopez said he’s aware there aren’t many people of color within psychology, and now he’s in a position to help. 

“It’s important because I am a licensed psychologist who is bilingual to provide support,” he said. “I am aware of being able to meet the needs of the Latino community.” 

jdiaz@record-journal.com203-317-2386Twitter: @jarelizz

WALLINGFORD - Karisma Maldonado es originalmente de Puerto Rico, vive en Meriden, y se identifica como afro-latina. No siempre era así. Ella no se sentía diferente mientras crecía, pero eso cambió cuando empezó a asistir a St. Joseph College, en West Hartford.

“Comencé a entender mi lugar en la sociedad y la historia de Puerto Rico,” ella dijo. “Aun como mujer mayor con hijos, tomando clases en escuela de posgrado, aprendiendo acerca del proceso inmigratorio, y la trata de esclavos, hay tantas cosas que las personas no conocen.”

Maldonado batalla con la manera en que las personas la perciben cuando se trata de raza. Frecuentemente, no saben si soy mezclada, de raza negra o latina. Ellos miran las facciones individuales como el color de la piel o el cabello.

Maldonado es una maestra bilingüe para las escuelas públicas de Wallingford. Ella siente que representa la cultura latina y dice que empezó a estudiar educación para poder apoyar a estudiantes, enseñandole a afro-latinos, afroamericanos, latinos, y niños de color que son importantes y que pueden hacer una diferencia.

“La sangre africana corre por nuestras venas, con tantas otras culturas,” ella dijo. “El ser afro-latino viene de mi ascendencia Puertorriqueña, por mi origen y linaje. Así me di cuenta que esa es quien soy.”

Maldonado se enfrenta con ignorancia y prejuicio rutinariamente y responde tratando de informar a las personas. Ella se ha enfrentado con las presunciones de las personas que ella es una asistente, ayudante, y no una maestra. Como no hay muchas afrolatinas en la comunidad, una afro latina educada no es muy familiar para las personas, y su posición es minimizada frecuentemente.

“Intento educar a las personas con mi conocimiento y lo que conozco antes de asumir como ellos son,” ella dijo.

El colorismo es una forma de discriminacion basada en el color de piel. No siempre está asociado con el racismo porque no siempre está conectado a una raza o etnicidad específica. Un estudio hecho por el Pew Research Center reportó que los latinos con piel más oscura reportan más discriminacion que otros con piel más clara.

“La mayoría (el 62%) de los adultos hispanos dicen que el tener piel oscura afecta la habilidad de los hispanos para superarse hoy en los Estados Unidos, por lo menos un poco. Un cantidad similar (el 59%) dicen que el tener piel de color mas clara ayuda a los hispanos a superarse. Y el 57% dicen que el color de su piel afecta las experiencias en su vida diaria mucho o algo, con aproximadamente mitad de esos diciendo que la discriminacion basada en raza o en el color de piel es ‘un gran problema’ en los Estados unidos hoy en día,” de acuerdo al Pew Research Center’s National Survey of Latinos, una encuesta bilingüe realizada en marzo del 2021 y compuesta por 3,375 adultos estadounidenses hispanos.

Uniendo culturas

Como afro-latino, Francisco Lopez está al tanto de todas las raíces que se unieron para formar su identidad. Estas incluyen raíces africanas, españolas, e indígenas.

“Reconozco tanto mis raíces africanas como mis raíces españolas europeas,” el dijo. “También reconozco y estoy muy orgulloso de ser de una comunidad multinacional con la característica unificadora de la piel oscura. Pero a veces esto causa tensión con la realización de la trata transatlántica de esclavos.”

Lopez vive y trabaja en Wallingford. Él es el director de consejería en Choate Rosemary Hall y sirve en la junta directiva de la Comunidad Hispana de Wallingford o SCOW, una organización local sin fines de lucro.

“Localmente, donde vivo y trabajo, significa que me identifico altamente con la comunidad afroamericana porque así me perciben las personas a primera vista. Por lo tanto, cualquier dificultad que puede pasar es similar a la dificultad que pasan otros individuos de raza negra en el país y en este pueblo”, el dijo.

La horrorosa historia de los africanos que fueron traidos a las Americas por medio de la esclavitud, desempeñó un papel importante en la cultura, genética, e influencia del Caribe y Latinomerica.

Ariel Lambe, una profesora de estudios Caribeños en University of Connecticut, dijo que una parte importante de la influencia africana involucró el cultivo de azúcar. Durante la trata transatlántica de esclavos, millones de africanos fueron enviados al caribe a trabajar en plantaciones contra su voluntad. Los esclavos africanos no vivían mucho tiempo debido a las condiciones y se reemplazaban rápidamente. Esto era más notable en Haití y Brasil.

“El subproducto interesante de eso en aquellas sociedades es que constantemente reemplazaban a los trabajadores difuntos. Eso creó una cultura diferente,” ella dijo.

La ‘nueva’ cultura que se creó influenció el lenguaje, la religión, música, los instrumentos, y la comida, dependiendo de la región geográfica.

Los padres de Lopez migraron de la República Dominicana a Puerto Rico, donde nació Lopez. Cuando Lopez tenía dos años, la familia se mudó a la República Dominicana y después a New York.

Hoy, el servir en la junta directiva de SCOW, es una de las maneras como él permanece en contacto con sus raíces latinas. 

“Cuando supe que venía a Connecticut para ir a Yale, tuve la oportunidad de buscar un lugar para vivir'', recordó. “Hice una búsqueda en línea y conseguí a SCOW. Visitamos a Wallingford por SCOW y decidimos mudarnos a Wallingford.”

Como director de consejería en Choate, Lopez dijo que el esta al tanto que no hay muchas personas de color en el campo la psicología, y ahora esta en una posición para ayudar.

“Es importante, porque soy un psicólogo licenciado bilingüe que provee apoyo,” él dijo. “Estoy al tanto de lo que es necesario para satisfacer las necesidades de la comunidad hispana.”

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.


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