OPINION: The strengths of being bilingual and bicultural

OPINIÓN: En la unidad está la fuerza y unidos podemos lograr nuestros sueños. 

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Editor’s note: This opinion column is part of the Latino Communities Reporting Lab’s mission to amplify the voices of our local Latino communities. Submissions are encouraged, and can be sent to letters@record-journal.com.

By Marissa Cardona

Imagine, if you will, being 5 years old and walking into your kindergarten class only speaking the Spanish language. You are feeling nervous asking yourself the questions as you anticipate the first day of kindergarten: Will I be understood? Will I get lost? Will my teacher accept me? Will I make friends? Who will I sit with in the cafeteria? Will I learn quickly enough to accomplish my dreams? Will I fit in? 

These are the feelings I had as a kindergarten student at Pulaski elementary school. I was blessed to have Mrs. Rometta Pinckney as my kindergarten teacher and immediately she made me feel welcome. Her genuine, calm and empathetic demeanor were immediately noticed the minute I walked into the classroom. I felt welcomed.   

Being bilingual is something I am extremely proud of and I owe gratitude to my parents who always spoke Spanish at home and instilled the importance of maintaining our native language to my sister and me.  We have always had a great appreciation of our Puerto Rican roots. My parents came to Connecticut from Puerto Rico to achieve the American dream. They endured many emotional, social and financial struggles in Puerto Rico and suffered loss. They both knew they wanted better for their next generation. They came here and worked hard until they were able to achieve buying their very first home. This shows that through hard work, passion and dedication you can achieve anything. 

My mother worked as a seamstress and was a leader in her department serving as a mentor to many women who were receptive to improving their skills. She did so with grace, passion and compassion. She worked well with her co-workers and connected to every single one and was admired by many for having the patience to teach the employees the best way to sew clothing ranging from sportswear to evening wear.

My father worked at Pratt and Whitney and moved up the ladder as well. He learned English on the job.  He made it a priority to engage and learn from his co workers and as a result was able to move up the ladder.  My parents had to learn to be assertive. At home, they supported our success in school by attending conferences and encouraging us to try sports or music programs. They also instilled in my sister and me early on that we were going to college. As a result, I was the first in my family to attend and graduate with a degree.  My sister would soon follow.  

One of the things I have always admired in people is genuineness, compassion and empathy. As a very young girl who did not yet speak English, my very first friend was Sarah Lewoc. She happened to live across the street. She has beautiful blonde hair and blue eyes, but what struck me about her is that she came by and introduced herself and was genuinely happy to meet us.

We were a bit embarrassed not understanding everything she said, but she immediately made us feel welcome with her genuine smile and caring tone. She also quickly accepted our culturally-based norm that she was allowed to come visit our home, but my sister and I were not able to visit her house without a parent until our families got to know each other well. Although it was different, she respected that part of our culture. 

Meeting Sarah was a blessing as we learned to speak conversational English with her and established a lifetime friendship. I even learned Polish traditions and customs from her. Still, to this day, she has a patient, caring and empathetic approach with anyone she meets. 

After my sister and I graduated college, we wanted to serve in our home community of Meriden. Meriden served us so well so we decided on careers that allow us to serve our community.  My sister Natalie Gill works as the social services worker and I now serve as the at risk college and career coordinator for the Meriden Public Schools. In these positions, we can tell our story and support those who may have challenges in their efforts to achieve the American Dream. In many ways, I feel like I am serving people who have similar profiles to my own parents.  

Now, as a parent of my two greatest blessings Miguel Jr. and Celine, as a first generation college achiever, a grateful daughter of my role model parents Luis and Naty, and proud wife of U.S. Secretary of Education Dr. Miguel Cardona, I want to share a few reflections that helped me.  

Prioritize your faith and family. Like I did, nurture your culture and heritage as a source of self-pride and acceptance. If you speak another language, don’t forget it. Being bilingual and bicultural allows you to serve more people.

Work hard to make each generation stronger and serve others with humility and compassion. Students, get involved in school and extracurricular activities because it helps develop you as a person, but also builds your profile when you apply for colleges. And as you serve others, you will find your purpose.  

Parents, engage with your children at all times. Even when they act like they do not want it, they will appreciate being held accountable. They need our guidance and praise more than ever after this pandemic. Be proactive and find out how your child can be engaged to develop self confidence, academic success, and leadership skills. Encourage children to try new things. Through sports, music, clubs and service to others, we learn important lifelong skills such as communication, acceptance, and how to benefit from different perspectives, just to name a few. 

Lastly, remember that it is never too early to ask your child what it is they want to achieve as an adult and make sure you find out  the opportunities there are in and out of school so they can succeed. Instill early on, like my parents did, a success mentality.

En la unidad está la fuerza y unidos podemos lograr nuestros sueños. 

In unity we find strength and in unity we can accomplish our dreams. 

Marissa Cardona is at-risk college & career coordinator for Meriden public schools.

Imagínese, si puede, teniendo 5 años y entrando a su clase de kinder hablando solo español. Se siente nerviosa, con tantas preguntas, mientras anticipa su primer día de kinder: ¿Me entenderán? ¿Me perderé? ¿Me aceptara mi maestra? ¿Tendré nuevos amigos? ¿Con quien me sentaré en la cafetería? ¿Aprenderé suficientemente rápido para lograr mis sueños? ¿Me ajustaré?.. Esto fue todo lo que sentía como estudiante de kinder en Pulaski Elementary School. Tuve la bendición de tener a la Sra. Pinckney como maestra de kinder y ella me hizo sentir bienvenida inmediatamente. Pude notar su semblante genuino, calmado y empático el minuto en que entré a su clase. Me sentí bienvenida.

Ser bilingüe es algo de lo cual estoy muy orgullosa y le debo ese agradecimiento a mis padres, quienes siempre me hablaron español en casa y nos inculcaron a mi hermana y a mi la importancia de mantener nuestra lengua natal. Siempre hemos apreciado nuestras raíces puertorriqueñas. Mis padres vinieron a Connecticut de Puerto Rico para lograr el sueño americano. Ellos superaron muchas dificultades emocionales, sociales y financieras en Puerto Rico y sufrieron pérdidas. Ambos sabían que querían algo mejor para la próxima generación. Ellos vinieron aquí y trabajaron arduamente hasta lograr comprar su primer hogar. Esto nos enseña que con mucho esfuerzo, pasión y dedicación, uno puede lograr cualquier cosa. Mi madre trabajó como costurera y fue una líder en su departamento ayudando a muchas mujeres que querían mejorar sus abilidades. Lo hizo con amabilidad, pasión y compasión. Trabajó bien con sus colegas y tenía una conexión con cada una, ganándose la admiración de muchas por la paciencia que tenía mientras le enseñaba a las empleadas mejores técnicas de cocer, desde ropa deportiva, hasta vestidos de noche. Mi padre trabajaba en Pratt and Whitney y también ascendió en su empleo. Aprendio inglés mientras trabajaba. Su prioridad fue participar y aprender de sus colegas. Como resultado pudo ascender en su trabajo. Mis padres tuvieron que aprender a ser firmes. En casa, apoyaron nuestros éxitos en la escuela asistiendo a las conferencias y animándonos a participar en programas de deportes o música. También nos inculcaron muy temprano a mi hermana y a mí la importancia de asistir a la universidad. Como resultado, fui la primera en mi familia en asistir a la universidad y terminar mi carrera. Mi hermana pronto seguiría.

Una de las cosas que siempre he admirado en las personas es la sinceridad, compasión y empatía. Como niña pequeña que todavía no hablaba inglés, mi primera amiga fue Sarah Lewoc. Ella vivía al cruzar la calle. Ella tiene un bello cabello rubio y ojos azules, pero lo más que me impactó de ella fue que vino a presentarse y estaba sinceramente feliz en conocerme. Nosotras nos sentimos un poco avergonzadas al no entender todo lo que ella estaba diciendo, pero ella inmediatamente nos hizo sentir bienvenidas con su sonrisa sincera y su tono amable. Ella muy pronto aceptó las normas culturales nuestras, como el hecho que ella podía venir a visitarnos a nuestro hogar, pero mi hermana y yo no podíamos visitar su hogar sin nuestros padres hasta que nuestras familias se conocieran mejor. Aunque era diferente, ella respetaba esa parte de nuestra cultura. El conocer a Sarah fue una bendición, ya que aprendimos a hablar inglés conversacional con ella y establecimos una amistad de por vida. También aprendí tradiciones y costumbres polacas de ella. Aún hoy, ella tiene una actitud paciente, cariñosa y empática con todos los que conoce.

Después que mi hermana y yo nos graduamos de la universidad, quisimos servir en nuestra comunidad de Meriden. Meriden nos sirvió muy bien, así que decidimos escoger carreras que nos permitieran servir a nuestra comunidad. Mi hermana Natalie es trabajadora de Servicios Sociales y yo ahora sirvo como Coordinadora de Universidad y Carreras para Jóvenes de Alto Riesgo para las Escuelas Públicas de Meriden. En estas posiciones, podemos contar nuestra historia y apoyar a aquellos que tengan dificultades en su intento en lograr el sueño americano. En varios aspectos, siento que estoy ayudando a personas que tienen características similares a mis padres.

Ahora, como madre de mis dos más preciadas bendiciones, Miguel Jr. y Celine, como una universitaria de primera generación, una hija agradecida de mis padres ejemplares, Luis y Naty, y como esposa orgullosa del Secretario de Educación de los Estados Unidos, Dr. Miguel Cardona, quisiera compartir varios pensamientos que me han ayudado a mi.

Dele prioridad a su fe y su familia. Como hice yo, fomente su cultura y herencia como motivo de orgullo propio y aceptación. Si habla otro idioma, no lo olvide. El ser bilingüe y bicultural le permitirá servir a más personas. Trabaje arduamente para que cada generación sea más fuerte y sirva a otros con humildad y compasión. Estudiantes, involucrense en la escuela y en actividades extracurriculares porque eso le ayuda a desarrollar su persona, pero también crea un buen perfil cuando aplique para las universidades. Y mientras sirva a otros, conseguirá su propósito.

Padres, participen con sus hijos en todo momento. Aun cuando ellos se resistan, aprecian que usted les asigne responsabilidad. Ellos necesitan nuestra instrucción y nuestros halagos más que nunca, después de esta pandemia. Sea proactivo y consiga maneras de involucrar a sus hijos para que ellos puedan desarrollar autoconfianza, éxito académico, y destrezas de liderazgo. Anime a sus hijos a intentar cosas nuevas. Por medio de los deportes, la música, los clubs y el servicio a otros, aprendemos destrezas importantes que nos duran toda la vida como comunicación, aceptación, y cómo beneficiarnos de diferentes perspectivas, para nombrar unos pocos. Por último, recuerde que nunca es muy temprano para preguntarle a su hijo/a acerca de lo que ellos desean lograr como adultos y asegúrese de conseguir las oportunidades dentro y fuera de la escuela para que ellos puedan tener éxito. Inculquen en ellos, desde una temprana edad, como hicieron mis padres, una mentalidad exitosa.

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.


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